Cassini-Huygens

    Lanzamiento de la sonda Cassini-Huygens

    Giovanni-Domenico Cassini fue un ilustre astrónomo ítalo-francés experto en cometas que vivió a caballo entre los siglos XVII y XVIII. El neerlandés Christiaan Huygens, casi su coetáneo, destacó tanto en astronomía como en óptica y mecánica. A ambos quiso rendir homenaje el proyecto patrocinado por la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana para la exploración espacial del planeta Saturno y de sus lunas. Por ello fue bautizado con el nombre de Cassini-Huygens.

    El programa aeroespacial Cassini-Huygens impulsó el diseño, creación y lanzamiento de una nave interplanetaria no tripulada constituida por dos elementos: el orbitador Cassini, responsabilidad de la NASA, y la sonda espacial Huygens, realizada por la ESA. El ingenio fue lanzado en octubre de 1997 en Cabo Cañaveral adosado a un cohete Titan IVB. Inició así un largo viaje que le llevó a sobrevolar Júpiter en diciembre de 2000 y alcanzar la órbita del planeta Saturno en el mes de junio de 2004. Seis meses más tarde, la sonda Huygens se separó del orbitador y se dirigió hacia Titán, gran satélite natural del planeta. A mediados de enero de 2005 se posó en su superficie.

    Esta doble misión interplanetaria perseguía varios objetivos concurrentes. El principal consistía en realizar un estudio exhaustivo de la atmósfera, estructura y dinámica de Saturno, sus anillos y su magnetosfera. A ello se añadía un análisis de la composición de las superficies de sus principales satélites, como Titán y Japeto, así como de su historia geológica. Las imágenes obtenidas han llevado a reunir fuertes evidencias sobre la presencia de grandes lagos de hidrocarburos líquidos (metano y etano) en la superficie de Titán.

    El final de la misión Cassini-Huygens estaba previsto inicialmente para el año 2008. No obstante, ante el éxito de la misión se ha avanzado la posibilidad de lograr una financiación adicional para el proyecto que consiga prolongar su vida de servicio.

    La sonda Cassini-Huygens tomó esta imagen de Titán a finales de 2004 durante su acercamiento al satélite saturniano, sobre el cual se posaría en los primeros días del año siguiente.