Ordovícico

    Segundo de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 490 millones de años y finalizó hace unos 440. Se divide en tres épocas: inferior, media y superior, que a su vez se subdividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Tanto el comienzo como el final del periodo se vieron marcados por sendas grandes extinciones, cuyos motivos aún se desconocen. Fue definido por el geólogo inglés Charles Lapworth, para poner fin a la controversia existente acerca de un estrato geológico que algunos investigadores atribuían al periodo cámbrico mientras que otros lo situaban en el silúrico. Lapworth observó que los registros fósiles presentes en dicho estrato no se correspondían con ninguno de los de los dos periodos anteriores, por lo que decidió atribuirlo a un periodo diferente e intermedio a los mismos.

    Durante el ordovícico el nivel de los océanos era muy elevado; las aguas alcanzaron, de hecho, su mayor altura en toda la historia del planeta. A comienzos del periodo existían cuatro grandes continentes, fruto de la fractura del supercontinente Pannotia. El mayor de ellos era Gondwana, situado a comienzos del periodo en la región ecuatorial, si bien luego se desplazó hacia el polo sur. En cuanto a los restantes continentes, Siberia era el menor de ellos y se ubicaba en el hemisferio norte; Laurentia, correspondiente a los actuales Canadá y Groenlandia, tenía parte de su territorio en el hemisferio boreal y parte en el austral; Báltica se hallaba en el hemisferio sur, al sureste de Laurentia, y era de pequeñas dimensiones, similar a Siberia. A finales del periodo, de Gondwana se desprendió un fragmento, que recibió el nombre de Avalonia y comenzó a desplazarse hacia Laurentia.

    El clima fue cálido durante el ordovícico inferior, con temperaturas que alcanzaban los 60 ºC en la ecuatorial. Sin embargo, a medida que el periodo progresó, la temperatura empezó a descender y se formaron glaciares. El continente de Gondwana, durante su acercamiento al polo sur, quedó parcialmente cubierto de hielo. Hacia finales del periodo tuvo lugar una edad de hielo.

    Si bien no comparable a la explosión cámbrica, durante el ordovícico también se produjo un notable aumento de la vida animal. Florecieron los braquiópodos articulados, los cefalópodos y, en particular, los trilobites, aparecidos en el periodo previo. Hicieron acto de presencia los briozoos, que dieron lugar a la formación de corales. Los moluscos, aparecidos también durante el cámbrico, alcanzaron una gran diversidad, especialmente los bivalvos, los gasterópodos y los cefalópodos nautiloides. Los primeros peces datan de finales del periodo.