Charles Darwin

Retrato de Charles Darwin

Charles Darwin (1809-1882), naturalista británico famoso por su obra El origen de las especies, la cual representa uno de los principales hallazgos de la ciencia moderna. Figura fundamental de las ciencias naturales y del concepto de evolución, fue el principal defensor de la selección natural.

Darwin nació el 12 de febrero de 1809 en Shrewsbury (Shropshire, al oeste de Inglaterra), en el seno de una familia de clase media alta, próspera y culta. Su abuelo paterno, Erasmus Darwin, médico, inventor y poeta, ya adelantó la idea de la transformación de las especies con su obra en verso Zoonomía o las leyes de la vida orgánica (1794); su padre, Robert Waring Darwin, fue un médico respetado, y su madre, Susan Wedgwood, era la hija del famoso ceramista, inventor y artesano Josiah Wedgwood.

La muerte de su madre cuando Darwin sólo contaba ocho años hizo que éste pasara al cuidado de sus hermanas mayores. Aunque comenzó su educación en la escuela de su villa natal, únicamente permaneció allí un año, cambiándose al colegio del doctor Butler, también en su pueblo natal, donde asistió como interno desde 1818 hasta 1825. A pesar de no destacar en ninguna área, mostró mucho más interés por las ciencias naturales que por las humanidades, empezando a germinar lo que tiempo después él mismo definió como un “sistemático investigador de la naturaleza”.

Con 17 años fue enviado a la Universidad de Edimburgo, donde cursó dos años de medicina y conoció al zoólogo Robert Edmund Grant (1793-1874), profesor de anatomía comparada de la Universidad de Londres y defensor de las teorías evolucionistas del francés Jean-Baptiste Lamarck. Allí también se relacionó con investigadores de historia natural, químicos, ornitólogos y zoólogos que influyeron de modo fundamental en su futura obra.

Debido a la falta de interés por la medicina, su padre, autoritario y dominante, decidió en 1828 que entrase en el Christ's College de Cambridge para preparar su ingreso en la Iglesia de Inglaterra. Allí, su atracción por las ciencias naturales le llevó a entablar relación con el reverendo y geólogo Adam Sedgwick y con el clérigo y botánico John Stevens Henslow, los cuales le apoyaron y estimularon. El 26 de abril de 1831, con 22 años, Darwin recibió el grado equivalente a la licenciatura en Filosofía y Letras, con el décimo lugar entre todos los estudiantes.

La expedición del Beagle

Gracias a Sedgwick y Henslow, Darwin fue incluido como naturalista en la expedición científica de la embarcación Beagle, lo que, sin duda, marcó su futuro. Esta expedición, costeada por el estado británico, pretendía estudiar las costas de la Patagonia, la Tierra del Fuego, Chile, Perú y distintas islas del Pacífico. El trabajo que debía desarrollar Darwin era el de acompañar al capitán del navío, el hidrógrafo y meteorólogo Robert Fitz Roy, y realizar estudios geológicos y naturalistas que debían ser recogidos en un Diario de Viaje.

En los cinco años que duró la travesía recopiló una vastísima cantidad de datos y materiales que le sirvió para apoyar sus futuras teorías: coleccionó fósiles, estudió numerosas especies animales y vegetales y contempló fenómenos geológicos excepcionales como erupciones volcánicas o terremotos.

Problemas de salud y últimos años

En 1839, tres años después de regresar del viaje del Beagle, se casó con su prima Emma Wedgwood. De esta satisfactoria relación nacieron diez hijos, siendo los más conocidos Francis, que además de botánico fue el biógrafo de su padre, y sir Leonard, uno de los principales defensores de la eugenesia.

La familia vivió en Londres antes de trasladarse en 1842 a una casa de campo en Down, en el condado de Kent, debido a los problemas de salud que Darwin sufrió hasta su muerte. Los síntomas de su enfermedad fueron muy diversos: astigmatismo, problemas del sistema nervioso, alteraciones digestivas, erupciones cutáneas, mareos y vómitos. Aunque el origen de su enfermedad se relacionó inicialmente con una mera hipocondría, esos síntomas pudieron en realidad deberse a la picadura de un chinche que durante su aventura por los mares del sur le transmitió una enfermedad desconocida hasta entonces, la enfermedad de Chagas. Otras hipótesis mencionan un proceso parasitario contraído durante su viaje.

En Down, Darwin vivió de forma tranquila, convocando con frecuencia reuniones a las que acudían los científicos más notables de la época. Además de ello, leía, escribía, estudiaba las aves o experimentaba en su invernadero. Aunque su estado de salud mejoró en los últimos años de su vida, permitiéndole trabajar de forma más continuada, el 15 de abril de 1882 sufrió un mareo, perdiendo el conocimiento, y falleciendo cuatro días después. A pesar de los deseos familiares de que fuera enterrado en Down, finalmente se decidió su inhumación en la Abadía de Westminster, junto a Isaac Newton.

Obras menores

Con Darwin comenzó una verdadera revolución en la historia del pensamiento. Sus trabajos y obras científicas son muy prolíficas y abarcan un gran número de disciplinas como la geología (Observaciones geológicas, Arrecifes coralinos), la botánica (Fertilización de las orquídeas por los insectos, Plantas insectívoras, Los efectos del cruzamiento y de la autofecundación en el reino vegetal), el comportamiento humano y la conducta de los animales (Apuntes biográficos de un niño, Ensayo sobre el instinto o La expresión de las emociones en los animales y en el hombre). Con sólo 27 años poseía una información científica muy superior a la que muchos investigadores recopilaron en toda una vida de trabajos y análisis.

El origen de las especies y la selección natural

Sin embargo, a pesar de que su obra incluye 117 libros y más de 150 artículos, en ella destacan especialmente El origen de las especies (1859) y La descendencia del hombre y la selección en relación con el sexo (1871). En 1856 decidió reescribir y reagrupar algunos de sus trabajos anteriores de una forma detallada y precisa y comenzó a dar forma a El origen de las especies. El inmenso caudal de datos que poseía le obligó a trabajar sin descanso, empleando no sólo las observaciones recogidas en el Diario que realizó en su travesía en el Beagle, sino también toda la bibliografía que fue capaz de recopilar.

En esta época sus ideas acerca del origen de las especies debido a la selección natural y de la capacidad de los seres vivos de adaptarse continuamente al medio ambiente coincidían con las de otro naturalista inglés, Alfred Russell Wallace. Las conclusiones generales eran muy similares, con la diferencia de que Darwin las había alcanzado a partir de animales domésticos, mientras que Wallace lo había hecho gracias a observaciones directas de la naturaleza y de estudios biogeográficos. Sin embargo, cuando Darwin aplicó los criterios de selección natural al origen del hombre con la publicación de su obra, la sintonía entre ambos naturalistas desapareció, provocando además el enfrentamiento con muchos científicos y religiosos. A pesar de ello, Darwin encontró un gran defensor y divulgador de sus teorías en el importante biólogo y naturalista Thomas Henry Huxley.

Aunque en La descendencia del hombre y la selección en relación con el sexo utilizó inicialmente los mismos criterios (la selección natural, la lucha por la existencia y el empleo de los órganos y la herencia que había sugerido en El origen de las especies), esta vezlo aplicó al ser humano, sugiriendo el origen animal del hombre a partir de un mamífero previo en la escala evolutiva. Asimismo predijo que los antecesores del hombre debían encontrarse en África, negando que éste fuese el resultado de la creación divina. A partir de la edición de esta obra, el ser humano empezó a estudiarse y analizarse como un fenómeno natural más.

Cronología de Charles Darwin

1809 – Nace Charles Darwin en Shrewsbury, Inglaterra.

1826 – Cursa Medicina en la Universidad de Edimburgo por decisión de su padre. Demuestra afición a las ciencias naturales.

1828 – Ante su falta de interés por la medicina, entra en el Christ's College de Cambridge para preparar su ingreso en la Iglesia de Inglaterra.

1831 – Se licencia en Filosofía y Letras. Naturalista en la expedición científica de la embarcación Beagle.

1836 – Regresa de la expedición que marcaría su vida.

1839 – Se casa con su prima Emma Wedgwood. Se trasladan a Londres. Viaje de un naturalista alrededor del mundo.

1842 – Debido a problemas de salud deben trasladarse al campo.

1859El origen de las especies.

1871 La descendencia del hombre y la selección en relación con el sexo.

1872 – La expresión de las emociones en el hombre y los animales.

1882 – Fallece Charles Darwin.