Antoine-Laurent Lavoisier

    Antoine-Laurent Lavoisier en un grabado de Ch. Levachez

    Antoine-Laurent Lavoisier (1743-1794), químico francés, fue uno de los padres de esta disciplina al aplicarle el método cuantitativo y dotarla de una nomenclatura sistematizada.

    Lavoisier nació el 27 de agosto de 1743 en París. Hijo de una familia acomodada, por influencia paterna se doctoró en leyes en 1764, si bien pronto demostró notables aptitudes para las ciencias naturales. Fue miembro de la Ferme Générale, organismo que prestaba dinero a la corona a cambio de recaudar para sí los impuestos de los ciudadanos. En 1775 pasó a ejercer como inspector de fabricación de pólvora. Entre otros honores ocupó la dirección de la Academia de Ciencias desde 1784, fue nombrado miembro de la Asamblea de Orleans en 1787 y diputado suplente de los Estados Generales dos años más tarde. En 1791 pasó a ser secretario del Comité para la Unificación de pesos y medidas, organismo autor del sistema métrico decimal.

    En 1793, la Convención Nacional, el gobierno de la revolución, ordenó que los recaudadores generales fueran detenidos. Al ser Lavoisier uno de ellos, fue condenado a la guillotina y ejecutado en París el 8 de mayo de 1794.

    Lavoisier fue uno de los científicos que sentaron las leyes de la química. Introdujo la práctica del método cuantitativo en esta disciplina, pregonando la importancia de las mediciones precisas. Una de sus primeras investigaciones fue, precisamente, el estudio de las variaciones de peso de los cuerpos cuando son quemados. Determinó que el cambio producido era debido a la acción de un gas al que denominó oxígeno. En 1777 logró descomponer el aire en oxígeno y nitrógeno, y por combinación de estos dos gases, volver a formar aire.

    Entre otros logros, Lavoisier definió la materia como lo que era susceptible de ser pesado, y con este fin perfeccionó la balanza; enunció la ley de la conservación de la masa en las reacciones químicas; definió el concepto de elemento químico como aquella sustancia que no puede ser descompuesta por medio de ningún proceso químico; y en su obra Tratado elemental de química (1789) planteó para la química el uso de una nomenclatura sistematizada.