Ferdinand Lesseps

    Caricatura de Lesseps

    Ferdinand Lesseps (Ferdinand-Marie, Vicomte De Lesseps, 1805-1894), ingeniero y diplomático francés célebre por haber ideado y construido el canal de Suez a mediados del siglo XIX.

    Lesseps nació el 19 de noviembre de 1805 en Versailles, Francia, en el seno de una familia de diplomáticos. Los primeros años de su vida los pasó en Pisa, ya que su padre era cónsul en Livorno.

    Estudió en el liceo Henry IV, interesándose después por el Derecho. En 1825 fue nombrado ayudante del vicecónsul en Lisboa, comenzando así su carrera diplomática, la cual continuaría en Túnez y Alejandría. En la ciudad egipcia, estudió la propuesta de Jean Michel Le Père, ingeniero de Napoleón, de construir un canal entre el mar Mediterráneo y el mar Rojo. No obstante, sus cargos como cónsul en Rotterdam y representante de Francia en Madrid le apartaron del proyecto durante unos años.

    En 1854 volvió a Egipto y el 30 de noviembre de ese mismo año se firmó el primer acto de concesión, autorizando a Lesseps a iniciar las obras de construcción del canal de Suez. Lesseps estudió el proyecto original de Le Père y observó que tenía un error de cálculo, lo que le obligó, en 1856, a presentar un nuevo proyecto ante la comisión internacional de ingenieros, cuya finalidad era la de poder comunicar el Mediterráneo con el Mar Rojo y crear así una nueva ruta marítima. La propuesta fue aprobada, y el 25 de abril de 1859 se iniciaron los trabajos de construcción del canal. Diez años después, el Canal de Suez fue inaugurado con la asistencia de la emperatriz Eugenia de Francia.

    La construcción del canal proporcionó a Lesseps tal reputación que le fueron encargadas las obras del Canal de Panamá. Sin embargo, una mala gestión estuvo a punto de enviarle a la cárcel en 1893. Un año después de que finalmente se revocara su condena, murió en La Chênaie, Francia, el 7 de diciembre de 1894.