Bernardo O'Higgins

Retrato de O'Higgins

Bernardo O'Higgins Riquelme (1778-1842), político y militar chileno, fue el primer presidente de la República de Chile, así como una de las principales figuras del proceso emancipador de las colonias americanas contra España. Aunque está considerado un héroe nacional en su país, donde una de las regiones lleva incluso su nombre, su presidencia despertó muchos recelos entre las clases más conservadoras debido a algunas de las medidas que adoptó su gobierno.

Formación

Bernardo O'Higgins nació el 20 de agosto de 1778 en la localidad de Chillán (actualmente encuadrada en la VIII Región de Chile). Era hijo natural de Ambrosio O'Higgins, en ese momento capitán general de Chile y futuro virrey del Perú, y de Isabel Riquelme, una criolla hacendada de la zona. Aunque durante sus primeros años, dado su nacimiento ilegítimo, Bernardo utilizó el apellido de su madre, su padre se encargó de su educación y manutención. Así, inició sus estudios en Chillán y con doce años se trasladó a Lima, donde continuó su formación en el colegio de San Carlos. De estos primeros años poco más se sabe hasta que en 1795 embarcó rumbo a Europa para proseguir con su educación. Residió una temporada en Cádiz y en Londres, donde trabó amistad con el revolucionario Francisco Miranda, lo que contribuyó enormemente a que Bernardo abrazara la causa independentista de su país.

En 1799 dejó Inglaterra y regresó a España donde tuvo noticia de la muerte de su padre, que ya lo había reconocido oficialmente. Como consecuencia, Bernardo comenzó a utilizar el apellido O'Higgins y, una vez regresó a Chile en 1802, se instaló en la hacienda “Las Canteras”, cerca de Chillán, que había recibido como herencia paterna. Entró en el mundo de la política al convertirse en alcalde y maestre de campo de su localidad natal. Pero, en 1808, la invasión de las tropas napoleónicas de España cambió por completo su vida y la de su país.

La lucha por la independencia

En 1810 se formó una Junta revolucionaria en Santiago que funcionó a modo de gobierno provisional y que dio comienzo a un periodo histórico conocido como la Patria Vieja (1810-1814). En diciembre de ese año Bernardo fue elegido congresista por Concepción, y poco después fue designado diputado para el primer Congreso Nacional. En noviembre de 1811 entró a formar parte de la Junta de Gobierno y desempeñó un papel importante en esa turbulenta época, sobre todo tras la irrupción de José Miguel Carrera en la escena política, que se hizo dueño del poder. Muy pronto aparecieron las luchas internas entre los patriotas, por lo que O'Higgins decidió retirarse a su hacienda de Chillán.

Entre tanto, el virrey del Perú envió una primera expedición realista para sofocar el levantamiento chileno, lo que obligó a Carrera y a O'Higgins a aunar esfuerzos contra las tropas españolas; éstos sin embargo, no pudieron evitar que los realistas salieran victoriosos en los enfrentamientos de Yerbas Buenas (abril de 1813), San Carlos (mayo de 1813) y El Roble (octubre de 1813). En ese momento, ante el negativo signo que tomaba la guerra para los independentistas, la Junta de Gobierno nombró a Bernardo O'Higgins jefe del ejército, cargo con el que tuvo que hacer frente a una segunda expedición española, más fuerte que la anterior.

Los españoles recuperaron varias ciudades como Talca y la propia Santiago, al tiempo que derrotaron a los patriotas en los combates de Quilo y Membrillar, por lo que O'Higgins accedió a firmar el Tratado de Lircay (mayo de 1814). Sin embargo, este pacto no satisfizo a ninguna de las partes, puesto que provocó tanto el enfrentamiento entre los propios chilenos como la negativa del virrey del Perú a aceptarlo. Éste, decidido a acabar con el levantamiento de una vez por todas, envió un tercer contingente militar (más poderoso que los anteriores) al mando del general Mariano Osorio, lo que obligó, otra vez, a buscar una reconciliación entre Carrera y O'Higgins. Sin embargo, los desastres en las batallas de Tres Acequias (septiembre de 1814) y, especialmente, Rancagua (octubre de 1814) significaron el derrumbe de la Patria Vieja y el éxodo de miles de chilenos, que cruzaron los Andes para buscar refugio en Mendoza, donde era gobernador el general José de San Martín. Aunque éste nunca se entendió bien con José Miguel Carrera (primero apartado del poder, después perseguido y finalmente fusilado en 1821), sí trabó una gran amistad con O'Higgins, con quien además le unía el hecho de pertenecer a la misma logia masónica.

Durante casi tres años, ambos líderes se dedicaron a formar y organizar un poderoso ejército con el que recuperar Chile. En enero de 1817 cruzaron los Andes y el 12 de febrero se enfrentaron en Chacabuco a las tropas españolas de Rafael Maroto, que fueron derrotadas. Esta victoria permitió la entrada triunfal de los patriotas en Santiago y a los pocos días (16 de febrero) Bernardo O'Higgins fue nombrado director supremo. Entre las primeras medidas que adoptó cabe destacar la firma del Acta de Independencia de Chile, en febrero de 1818, lo que motivó la llegada de un nuevo ejército español procedente del Perú comandado por Mariano Osorio. A pesar de que, llegado el enfrentamiento, el contingente chileno salió derrotado en la batalla de Cancha Rayada (marzo de 1818), en la que O'Higgins fue herido, la victoria de las tropas de San Martín en la batalla de Maipú (abril de 1818) aseguró la independencia de Chile.

Líneas de gobierno

Bernardo O'Higgins fue director supremo durante seis años (1817-1823) y durante ese tiempo llevó a cabo una frenética actividad. Así, apoyó a San Martín para que liberase el Perú del dominio español e intentó someter el sur del territorio extendiendo el dominio chileno hasta Valdivia, ciudad conquistada en 1820. Sin embargo, los españoles permanecieron fuertes en Chiloé hasta 1826. También estableció un nuevo marco jurídico, institucional y político para el país con la promulgación de la Constitución Provisoria de 1818. En ella se establecía la igualdad civil, la libertad de los hijos de esclavos, la división administrativa del país en tres provincias, la creación del Senado y el carácter vitalicio de su cargo. En octubre de 1822 se aprobó una nueva Carta Magna en la que O'Higgins instaló un poder legislativo bicameral, creó los Ministerios de Hacienda, Gobierno y Guerra y delimitó el cargo de director supremo a un periodo de seis años (con posibilidad de reelección). En esos años, además, fundó las Academias Militar (1817) y de Guardiamarinas (1818) y reinauguró la Biblioteca Nacional (1820).

Sin embargo, sus formas autocráticas, la muerte de los hermanos Carrera, la incipiente división entre Iglesia y estado y algunas medidas consideradas demasiado liberales para los sectores aristocráticos y la Iglesia motivaron una oposición cada vez más creciente. Finalmente, la sublevación del general Ramón Freire y una parte del ejército obligó a que renunciase a su cargo en enero de 1823. Entonces, O'Higgins se exilió en el Perú y residió en Lima hasta su muerte, ocurrida el 24 de octubre de 1842. Sus restos no fueron repatriados hasta 1869, momento en el que fue sepultado con honores de estado.

Cronología de Bernardo O'Higgins

1778 – Nace Bernardo O’Higgins en Chillán, Chile.

1790 – Se traslada con su familia a Lima, Perú.

1795 – Viaja a Europa para continuar su educación. Se instala en Inglaterra.

1799 – Se traslada a España.

1802 – Vuelve a Chile y se instala en Chillán. Entra en la vida política.

1808 – Invasión española.

1810 – Funda una Junta revolucionaria en Santiago (Patria Vieja).

1811 – Entra a formar parte de la Junta de Gobierno.

1813 – Enfrentamientos entre tropas españolas e independentistas chilenos.

1814 – Tratado de Lircay. Nuevas derrotas. Derrumbe de la Patria Vieja.

1817 – Los independendistas, rearmados, derrotan a los españoles en Chacabuco.

1818 – Firma el Acta de Independencia de Chile. Bernardo O’Higgins gobierna el país.

1820 – Extiende territorio hacia el sur. Conquista Valdivia.

1822 – Aprueba una nueva Carta Magna.

1823 – La sublevación del ejercito le obliga a que renunciar a su cargo. Se exilia a Perú.

1842 – Muere en Lima.