Yuri Gagarin

    Yuri Gagarin (derecha) junto al presidente soviético Nikita Jruschov (izquierda).

    Yuri Gagarin (1934-1968), cosmonauta soviético, el primer ser humano que salió de la atmósfera terrestre y efectuó una órbita alrededor del planeta.

    Nacido el 9 de marzo de 1934 en Gzhatsk (Unión Soviética), en 1951 se graduó en una escuela de comercio próxima a Moscú, tras lo que continuó sus estudios en la escuela universitaria industrial de Saratov. Después de haber seguido un curso de vuelo, ingresó en la escuela de cadetes de la Fuerza Aérea Soviética en Orenburg, donde se graduó en 1957.

    Por aquel entonces la carrera espacial entre la Unión Soviética y los Estados Unidos se encontraba en plena actividad. Varios ingenios artificiales habían sido lanzados con éxito al espacio, aunque se desconocían aún los efectos que un viaje más allá de la atmósfera terrestre podía tener sobre el organismo humano. Yuri Gagarin fue escogido para ser el primer hombre en viajar al espacio.

    Su nave, Vostok 1, despegó de Baikonur a las 9:07 am, hora de Moscú, del 12 de abril de 1961. Trazó una órbita alrededor de la Tierra en un tiempo de una hora y veintinueve minutos, a una altitud máxima de 301 km, aterrizando en la Unión Soviética a las 10:55 am. Gagarin se encontraba sano y salvo.

    Su logro le reportó fama inmediata en todo el mundo. Fue galardonado con la Orden de Lenin y los títulos de Héroe y Piloto Cosmonauta de la Unión Soviética.

    Diez meses después de la hazaña de Gagarin, Estados Unidos puso a su vez un hombre en el espacio. El astronauta John Glenn completó tres órbitas alrededor de la Tierra. Gagarin y Glenn compartieron en 1962 el premio Galabert de astronáutica.

    Gagarin nunca regresó al espacio. Fue destinado a formar a los futuros cosmonautas soviéticos. Falleció en las proximidades de Moscú, el 27 de marzo de 1968, cuando el caza que pilotaba se estrelló en el transcurso de un vuelo rutinario. Sus cenizas fueron depositadas en un nicho en el Kremlin. Tras su muerte, Gzhatsk, su localidad natal, cambió su denominación local por la de Gagarin.