John Napier

    John Napier (1550-1617), matemático escocés, autor del concepto de logaritmo y del cálculo logarítmico.

    Nacido en 1550 en Merchison Castle, en las proximidades de Edimburgo (Escocia), es poco lo que se sabe sobre sus primeros años de vida, salvo que fue hijo de un aristócrata local, que gozó de una buena educación y de la oportunidad de viajar al extranjero. Ingresó en la Universidad de St. Andrews, donde permaneció breve tiempo y que abandonó sin haber obtenido ninguna titulación.

    Entre sus intereses se incluían los debates religiosos, la fabricación de maquinaria bélica y, especialmente, las matemáticas. Sus mayores logros en este campo fueron la formulación del principio de los logaritmos y el desarrollo del cálculo logarítmico. Falleció en su castillo natal el 4 de abril de 1617.

    Napier formuló los logaritmos naturales, o neperianos, los cuales tienen como base el número e=2,71828… De modo general, un logaritmo es el cálculo inverso al exponencial. De la misma forma, un logaritmo de un número y, mayor que cero, respecto a una base a, también mayor que cero, es el exponente de la potencia de a que es igual a y. Es decir, existe una equivalencia entre las expresiones loga y = x y ax = y.

    Los estudios de Napier sobre los logaritmos facilitaron una agilización del cálculo numérico, puesto que mediante la aplicación de logaritmos es posible transformar productos en sumas, cocientes en sustracciones y potencias en productos. Los logaritmos permiten además la resolución de las llamadas ecuaciones exponenciales, del tipo: a = bx.

    Napier fue también el creador de una máquina de calcular consistente en un ábaco con piezas móviles, que facilitaba el cálculo de productos y divisiones. Recibió el nombre de “Rejillas de cálculo de Napier” y puede considerarse un precedente de las modernas calculadoras.