Primer Ciclo - Nivel Primario

PARALELOS Y MERIDIANOS

La Tierra, el planeta en que vivimos, tiene la forma aproximada de una esfera, aunque un poco achatada por los polos. Esta forma se denomina geoide.

A lo largo de los tiempos, el ser humano ha explorado los océanos y las tierras emergidas para encontrar los mejores lugares en los que vivir. Para ello, ha aprendido a orientarse y ha dibujado mapas de las costas, el interior de los continentes, las islas y los mares.

La Tierra es aproximadamente esférica, aunque un poco achatada por los polos.

Para facilitar el trazado de mapas y el avance de las exploraciones se ideó un sistema consistente en dibujar líneas imaginarias sobre los mapas que permitieran orientarse mejor sobre el terreno y en los viajes por el planeta. Estas líneas imaginarias se dibujan desde el Polo Norte terrestre al Polo Sur (los meridianos) y en dirección perpendicular a los anteriores, paralelas al ecuador (los paralelos).

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El ecuador y los hemisferios terrestres

Se llama ecuador a una línea imaginaria que divide la Tierra en dos mitades sobre el plano horizontal de mayor circunferencia y a la misma distancia del Polo Norte que del Polo Sur.

Se llama hemisferio terrestre a cada una de las dos mitades en las que queda dividido nuestro planeta por la línea del ecuador (hemisferio significa “la mitad de una esfera”). Hay un hemisferio norte, también llamado boreal, por encima del ecuador, y un hemisferio sur, llamado austral, por debajo del ecuador.

Sabías que

La línea del ecuador pasa por tierra o aguas jurisdiccionales de solo 13 países, de los más de 190 que hay en el mundo.

En el hemisferio norte se encuentra la mayoría de las tierras; en el hemisferio sur predominan las aguas de mares y océanos.

ATENCIÓN

A la hora de escribir, fíjate en que cuando te refieras a la línea que divide a la Tierra en dos hemisferios debes poner ecuador, así, con minúscula inicial. El país del mismo nombre debe escribirse siempre con mayúscula inicial: Ecuador.

El sistema de paralelos y meridianos

Los paralelos y los meridianos son líneas imaginarias creadas por el hombre para conocer la ubicación exacta de un lugar de la Tierra.

Las líneas imaginarias paralelas al ecuador son los paralelos y las perpendiculares al mismo, los meridianos.

Se llama meridianos a las líneas verticales que se trazan de polo a polo. Son como los gajos de una naranja. Hay 24 meridianos.

Existe un meridiano más importante que los otros: el meridiano de Greenwich, llamado así porque pasa por la ciudad inglesa de Greenwich, cerca de Londres. El meridiano de Greenwich divide a la Tierra en dos mitades o hemisferios: el hemisferio este (mitad derecha del mapa) y hemisferio oeste (mitad izquierda del mapa). También se llama meridiano cero, porque a partir de él se señalan las distancias hacia el este y el oeste.

Los paralelos son las líneas imaginarias horizontales que, en los mapas, se dibujan perpendiculares al eje de la Tierra y paralelas a la línea del ecuador. El ecuador es el paralelo de mayor tamaño que puede trazarse sobre la superficie terrestre. El resto son círculos más pequeños paralelos a él, y disminuyen de tamaño según se acercan a los polos.

Los paralelos se numeran en grados, de 0º, en el ecuador, a 90º, en los polos norte y sur. Por ejemplo, la ciudad de Los Ángeles, en California, tiene una latitud de 34º norte, es decir, que está sobre el paralelo 34 norte.

Además del ecuador hay otros paralelos importantes: los círculos polares y los trópicos.

  • Los dos círculos polares están próximos a los respectivos polos; son el círculo polar ártico, en el hemisferio norte, y el círculo polar antártico, en el hemisferio sur.

  • Los trópicos están entre el ecuador y los círculos polares. Hay también dos y ambos se encuentran a la misma distancia del ecuador. El de Cáncer es el situado al norte del ecuador y el de Capricornio es el que se encuentra al sur del ecuador. La zona de la Tierra comprendida entre los dos trópicos se llama tropical.

Longitud y latitud

El sistema de paralelos y meridianos ayuda enormemente a orientarse en la superficie terrestre. Es básico para la navegación de barcos y aviones y para todo tipo de referencias como, por ejemplo, los métodos de localización geográfica de GPS que utilizan los aviones, los barcos y los automóviles.

A partir de la posición de los paralelos y los meridianos se determinan los valores de la latitud y la longitud. Estas dos magnitudes, o coordenadas geográficas, describen la situación de un lugar en el planeta y se miden en grados.

El ecuador se toma como punto de referencia para medir la latitud, que es la distancia expresada en grados (símbolo º) que, en sentido vertical, separa cada punto de la Tierra del ecuador. Por eso el ecuador tiene una latitud de 0º y, por ejemplo, la frontera entre los Estados Unidos y Canadá se encuentra a 49º de latitud norte, mientras que la Tierra del Fuego, al sur de la Argentina, está a 55º de latitud sur.

ATENCIÓN

Recuerda siempre que:

  • El ecuador está en la latitud 0.

  • El Polo Norte se sitúa en la latitud 90 norte.

  • El Polo Sur está en la latitud 90 sur.

La longitud es la distancia hacia el Este o el Oeste. El meridiano de Greenwich está en la longitud 0. Si se mira un mapa de frente, los puntos de la Tierra situados a la derecha del meridiano de Greenwich tienen longitud este; los ubicados a la izquierda de Greenwich poseen longitud oeste.

Mediante los valores de longitud y latitud se puede localizar cualquier lugar del planeta.

La latitud y la longitud son distancias angulares que se miden en grados (°):

  • La latitud (distancia con respecto al ecuador) puede medir entre 0° y 90° Norte, en el hemisferio norte, y entre 0° y 90° Sur, en el hemisferio sur.

  • La longitud (distancia con respecto al meridiano de Greenwich) puede oscilar entre 0 y 180° Este, y entre 0 y 180° Oeste.

Husos horarios

Para saber la hora en los distintos lugares del mundo se ha inventado una serie de franjas imaginarias verticales llamadas husos horarios.

Hay 24 husos horarios y la distancia entre ellos se mide en grados (º). Cada huso está separado del siguiente por 15º, de modo que si se multiplican los 24 husos por 15º se obtienen 360º, es decir, el ángulo completo de la circunferencia terrestre.

El meridiano de Greenwich, o meridiano 0, es también la referencia para establecer las horas. Este meridiano marca la hora 0. A su derecha (al Este) hay 12 husos horarios, y en cada uno aumenta 1 hora a medida que nos alejamos del meridiano 0. A su izquierda hay otros 12 husos horarios, y en cada uno disminuye 1 hora a medida que nos alejamos del 0.

Los husos horarios comenzaron a usarse en el año 1883. Sin embargo, no se utilizan rigurosamente, puesto que los husos horarios actuales no son siempre líneas rectas, sino que se “quiebran” para adaptarse a las fronteras de los países.

Hay distintas formas de establecer las horas: la iluminación del sol determina la hora local o solar; la hora media es la que se define a partir del meridiano de Greenwich, y la hora civil, la que decide el gobierno de un país.

Sabías que

En muchos lugares, la hora local se cambia en verano para aprovechar mejor la luz solar.

Repasa

PARALELOS Y MERIDIANOS

  • Polos terrestres: puntos en los que el eje de giro de la Tierra corta a la corteza terrestre. El Polo Norte está situado en la región del Ártico. El Polo Sur está en la Antártida

  • Ecuador: línea imaginaria que divide la Tierra en dos mitades iguales, sobre el plano horizontal de mayor circunferencia. Por encima del ecuador queda el hemisferio norte, y por debajo, el hemisferio sur.

  • Los paralelos y los meridianos son líneas imaginarias creadas por el hombre para conocer la ubicación exacta de un lugar de la Tierra.

  • Los meridianos: líneas verticales que se trazan de polo a polo.

  • Los paralelos: las líneas horizontales; se dibujan perpendiculares al eje de la Tierra y paralelas a la línea del ecuador.

Algunos paralelos importantes son los círculos polares (ártico y antártico) y los trópicos (de Cáncer y de Capricornio).

  • Latitud: distancia medida en grados que, en sentido vertical, separa cada punto de la Tierra del ecuador. El ecuador tiene latitud 0.

  • Longitud: distancia hacia el Este o el Oeste, medida en grados. El meridiano de Greenwich está en la longitud 0.

  • Husos horarios: franjas imaginarias verticales trazadas por el hombre para asignar la hora a los distintos lugares.

Practica

Localización de puntos geográficos

El sistema de paralelos y meridianos es una guía perfecta para encontrar lugares geográficos en el planeta solamente con dos datos: su latitud (distancia al ecuador) y su longitud (distancia al meridiano de Greenwich).

Hazte con un buen mapamundi o con un globo terráqueo. Familiarízate con la división de la Tierra en paralelos y meridianos. Busca el ecuador, los trópicos, los círculos polares y el meridiano de Greenwich. Después, averigua las coordenadas geográficas de las siguientes ciudades:

  • Río de Janeiro (Brasil)

  • Nueva York (Estados Unidos)

  • Madrid (España)

  • Londres (Reino Unido)

  • Pekín (China)

  • Johannesburgo (Sudáfrica)

Indica en qué hemisferio se encuentra cada ciudad y localízala en el mapa. (Por ejemplo, Buenos Aires está situada a una latitud aproximada de 34° Sur y 58º Oeste; es decir, está en el hemisferio sur y en el hemisferio occidental.)

Busca información sobre las poblaciones de Ushuaia (en Argentina) y Hammerfest (en Noruega), que se consideran las ciudades más meridional (al sur) y más septentrional (al norte) del mundo. Descubre cuáles son sus latitudes.

Para terminar, investiga cuáles son las coordenadas geográficas del lugar en el que vives y, sirviéndote de ellas, localízalo en el mapamundi o en el globo terráqueo.