Alquimia

    El alquimista, del pintor flamenco David Rickaert. La alquimia puede ser considerada como la actividad que dio pie al nacimiento de la química.

    La alquimia es una disciplina seudocientífica, considerada antecedente de la ciencia química y que aglutinó los conocimientos sobre la materia y sus transformaciones desde la antigüedad hasta la conformación del pensamiento científico en los siglos XVIII y XIX.

    Los principios de la alquimia. En esencia, la alquimia se asocia a una corriente filosófica especulativa que aunaba los diversos intentos de descubrir las relaciones del hombre con el cosmos y la materia que lo integra.

    Uno de los pilares de los trabajos de los alquimistas fue el estudio de la transmutación de unas sustancias en otras, basándose en las nociones de materia y forma definidas por Aristóteles. Más concretamente, el objetivo del saber alquímico se centró en la obtención del llamado elixir o piedra filosofal, que debería permitir la conversión de cualquier metal en oro y plata. A esta sustancia ideal, también llamada panacea universal, se le asignaban asimismo propiedades de curación de todas las enfermedades.

    En este contexto, los alquimistas activos en Europa entroncaron con los trabajos de sus homólogos orientales, del Cercano Oriente, la India y China, donde el objetivo primordial era la obtención de principios de sanación y no el dominio de los cambios de estado de la materia. Tal es la razón por la que la alquimia oriental se asocia más a la ciencia médica, mientras que la occidental se suele relacionar con la química.

    Perseguidos en la edad media por considerarse sus prácticas paganas y heréticas, los alquimistas tendieron al uso de un lenguaje críptico y simbólico, que envolvía su actividad en un halo de misterio.

    No obstante, crearon una serie de instrumentos, como alambiques, matraces o retortas, y desarrollaron múltiples operaciones, como la destilación, la combustión o la sublimación, que perdurarían cuando la química adquirió un carácter experimental y científico.

    “El alquimista”, de David Teniers (Museo del Prado, Madrid).

    Evolución histórica de la alquimia. Con referentes en las antiguas culturas china, india, egipcia y babilónica, la alquimia tal como se entendió en épocas sucesivas se considera conformada en torno al siglo II de la era cristiana, en el entorno del oriente helenístico. La obra Phisica et mystica, del egipcio helenizado Bolos de Mende, ya contiene las primeras “recetas” para la obtención de oro y plata por transmutación.

    Otras figuras relevantes de la alquimia antigua fueron Zísimo, Sinesio, obispo de Tolemaida y María la Judía, de quien se sabe que ya empleaba alambiques en el siglo V.

    Al conquistar Alejandría en el siglo VII los árabes tomaron contacto con el saber alquímico griego y egipcio, y de entre ellos surgirían alquimistas de gran influencia como Geber, al-Razi y, sobre todo, el árabe del califato cordobés Avicena, quien en el siglo XI elaboró en su Canon la principal compilación de las artes curativas de la edad media.

    Otras figuras notables de la alquimia medieval fueron el catalán Arnau de Vilanova, a quien se atribuye la destilación del alcohol, el inglés Roger Bacon , postulador de la metodología científica, o el suizo Paracelso, quien centró sus trabajos en las artes curativas, estableciendo, en contra de la teoría de la panacea universal, que cada enfermedad necesita su tratamiento específico.

    Figuras reconocidas del ámbito más estrictamente científico, como Isaac Newton, no renegaron de los procedimientos de los alquimistas sino que participaron de ellos. Sin embargo, con los trabajos de figuras como el británico Robert Boyle o el francés Antoine-Laurent de Lavoisier, en el siglo XVIII la química quedó constituida como rama definida de las ciencias experimentales, en cierto modo prohijada por el oculto y misterioso acervo de la tradición alquímica.

    La ilustración representa los símbolos de algunos de los principales instrumentos, operaciones y sustancias propios de la tradición alquímica.