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Abeja

Insecto artrópodo perteneciente al orden Himenópteros y a la familia de los ápidos, bajo cuya denominación se engloban decenas de especies de abejas silvestres, todas ellas capaces de producir miel; sin embargo, sólo la abeja melífera, o Apis mellifera, ha sido domesticada con fines productivos. Mide aproximadamente tres o cuatro centímetros de longitud por un centímetro de ancho. Su cuerpo está segmentado y cubierto por finas vellosidades, alternando coloraciones marrón oscuras con otras amarillentas o anaranjadas. Tiene dos pares de alas, siendo de mayor tamaño las delanteras. Destaca su aparato bucal capaz de lamer, masticar y extraer el polen de las flores para almacenarlo en estructuras a modo de bolsas que presenta en el abdomen. Los ojos, de disposición lateral, están compuestos por tres ocelos u ojos simples. Es uno de los mejores ejemplos de animales gregarios. Establece colonias formadas por varias decenas de miles de individuos, siendo la especie doméstica la única...

Acuicultura

La acuiculturaengloba el cultivo de toda clase de organismos acuáticos, tanto vegetales como animales, sector de la cría animal, relativamente joven aunque hoy día muy desarrollado. El mar ha sido siempre para el hombre una fuente importante de alimento y de otros recursos. Sin embargo, con sus potentes buques factoría y congeladores, con sus redes y sus cada día más sofisticados sistemas de localización y captura, el hombre ha dado lugar al inicio del agotamiento de los caladeros y al exterminio de la fauna marina. Es lo que se denomina sobrepesca, fenómeno al que se ha intentado poner freno mediante el establecimiento de vedas, reservas y cupos. Todo ello hizo surgir la idea de explotar las aguas de igual manera que se explotaban las tierras y de criar animales acuáticos del mismo modo que se crían vacas o cerdos. Es posible cultivar tanto especies marinas como fluviales. En aguas saladas se cultivan moluscos como la ostra y el mejillón, en plataformas flotantes (bateas,...

Adam G. Riess

Adam G. Riess nació en Washington, capital de Estados Unidos, el 16 de diciembre de 1969. Se licenció en Ciencias en el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts y completó su doctorado en la Universidad de Harvard. Se especializó en el campo de la medida de una clase de supernovas llamadas de tipo Ia, como indicadores precisos de la distancia a escalas cósmicas. Miembro de la Johns Hopkins University y del Space Telescope Science Institute de Baltimore, empezó a trabajar junto a Brian Schmidt en el Equipo de Búsqueda de Supernovas, que observó que el Universo se encuentra en realidad en una fase de expansión acelerada. Esta conclusión, de importantes repercusiones en el modelo cosmológico vigente, fue compartida por otro eminente científico del campo de la Astrofísica, Saul Perlmutter. Los tres, Perlmutter, Schmidt y el propio Riess, recibieron en 2011 el Premio Nobel de Física.

Adolescencia

Etapa del ciclo vital del ser humano que se extiende desde los 12 hasta los 18 años. Antes de alcanzar la adolescencia, las personas pasan por una etapa conocida como pubertad, que comienza al final de la infancia. El inicio de la pubertad (hacia los 9 años en las niñas y hacia los 11 en los niños) viene determinado por cambios hormonales destinados a alcanzar la madurez sexual. Estos cambios se reflejan externamente, como la aparición de vello, el desarrollo de los pechos en las niñas, la aparición de la menstruación, el cambio de voz en los varones, etc. La adolescencia es un proceso algo más complejo que viene determinado más por cambios psicológicos y sociales, por lo que la edad de inicio puede variar, y sus límites están menos definidos. Los principales cambios físicos en las niñas son: crecimiento del vello púbico, cambios en la vagina, el útero y los ovarios, inicio de la menstruación y fertilidad, cambio en la forma pélvica, redistribución de la grasa en senos, caderas y...

Agencia Espacial Europea (ESA)

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) es una organización internacional dedicada a la investigación espacial y a la tecnología relacionada. Fue fundada en 1975 como fusión de dos organizaciones preexistentes: la Organización Europea para la Investigación del Espacio y la Organización para el Desarrollo del Lanzador Europeo. Incluye entre sus miembros a los principales países de Europa occidental, entre ellos Alemania, Bélgica, España, Francia, Italia, los Países Bajos, el Reino Unido y Suecia. En algunos de sus proyectos interviene Canadá como socio preferencial. La ESA tiene su sede en París y su principal centro tecnológico y de investigación en Noordwijk, Países Bajos. El Centro Europeo de Operaciones Espaciales, por su parte, está localizado en Darmdstadt, Alemania, y tiene como funciones principales el control, vigilancia y recogida de datos de los satélites de la organización. Los proyectos de la ESA se organizan en cinco grandes campos de actividad. El...

Agresión a la ozonosfera

Degradación producida por efecto de diversos factores contaminantes sobre la capa de ozono. El oxígeno es un elemento fundamental para la vida, ya que gracias a él pueden tener lugar las reacciones de oxidación que originan la energía necesaria para los procesos vitales. Se presenta en dos estados alotrópicos: el oxígeno molecular y el ozono. El oxígeno molecular, O2, es el oxígeno presente en el aire y es el empleado por los seres vivos para su respiración. Resulta, por tanto, un ingrediente indispensable para diversas reacciones metabólicas. El ozono, O3, está constituido por la unión de tres átomos de oxígeno. Ya en 1785, el holandés Van Marum observó que el oxígeno sometido a la acción de descargas eléctricas poseía un olor especial y era capaz de empañar el mercurio. Este hecho, también comprobado por Cruikshank en 1801 con el oxígeno preparado por electrólisis, sólo fue explicado por el alemán Schoenbein, al reconocer en 1840 que el mencionado olor característico se debía a...

Agua

Compuesto químico formado por oxígeno e hidrógeno, de fórmula molecular H2O. Fue Cavendish quien en 1781 obtuvo agua, mediante la combustión del hidrógeno y, finalmente, Antoine-Laurent Lavoisier quien demostró que los componentes de aquélla eran únicamente hidrógeno y oxígeno. En 1890 Morley estableció su fórmula, como consecuencia de los análisis efectuados sobre ella. El agua pura es, a temperatura ambiente, un líquido inodoro, insípido e incoloro, cuya densidad crece de forma anómala en el intervalo de 0 ºC a 3,98 ºC, temperatura a la que alcanza el valor máximo, de 1g/cm3, que puede presentar. Tiene un elevado calor específico (vale la unidad), lo que la hace invariable frente a grandes cambios térmicos, convirtiéndose así en un magnífico regulador de las temperaturas. Sus calores latentes de cambio de estado son, análogamente, muy altos. Su geometría molecular es angular, con enlaces que teóricamente, forman 90º entre sí, aunque las determinaciones experimentales los...

Agua corporal

El agua es un elemento indispensable para todos los tejidos del cuerpo. Se trata del componente más importante en los seres vivos desde el punto de vista cuantitativo. En el ser humano constituye aproximadamente los dos tercios de su peso total (en una persona adulta de constitución normal puede haber de 40 a 45 litros de agua por término medio). La distribución del líquido no es regular. Así, por ejemplo, en la grasa corporal sólo la cuarta parte es agua, mientras que en el encéfalo el porcentaje asciende en torno al 80%. Hay agua en los huesos, en los músculos y en la piel. La sangre, el líquido que transporta oxígeno y nutrientes a todas las células, es una disolución de agua con un 20% de otras sustancias. El cuerpo cuenta con una serie de mecanismos que mantienen constantes los niveles de agua (equilibrio hídrico). Entre ellos está el de la sed, regulado por la hipófisis, que avisa al organismo cuando la concentración de cuerpos sólidos en sangre supera determinados niveles. ...

Aguacate

El aguacate es un árbol de la familia de las lauráceas propio de la América tropical, al que en México y en Sudamérica también se conoce como palto. Su fruto, el aguacate o palta, es muy apreciado y se consume al natural, en ensalada o en diferentes guisos y preparaciones como el guacamole, pasta condimentada elaborada con la pulpa de esta fruta y que es uno de los productos más conocidos de la gastronomía mexicana. Conocido ya en las culturas precolombinas de Mesoamérica, el aguacate (Persea americana) es un árbol perennifolio de porte medio (puede llegar a los doce o quince metros), que presenta una peculiar forma piramidal y tiene hojas grandes y rígidas, de color verde oscuro y brillante. Su fruto se caracteriza por su forma de pera y tiene una corteza fina y resistente, de color verde o violáceo. La pulpa, de consistencia pastosa, coloración verdosa o amarillenta y singulares aroma y textura, es la parte que se consume. Es característica la semilla, de color pardo oscuro y...

Agujero negro

Un agujero negro es un cuerpo compuesto por una masa muy elevada y enormemente compactada en un punto de volumen cero, de tal forma que toda materia o radiación que penetre más allá de una superficie límite, conocida como horizonte de sucesos, no puede escapar de él. El concepto de agujero negro fue propuesto como posibilidad teórica en la hipótesis de la relatividad general de Albert Einstein, a partir de la cual se expusieron los detalles de su estructura y sus propiedades. Aunque no existen pruebas indiscutibles de su existencia, en la escala cósmica los astrónomos han detectado un buen número de objetos que podrían ser agujeros negros. Tales objetos, evidentemente, no pueden observarse directamente, ya que no emiten luz, pero se revelan a través de las intensas fuerzas gravitatorias que engendran en su entorno. Se ha postulado, con una base teórica firme, que buena parte de las galaxias, incluida la Vía Láctea, podrían tener su núcleo central ocupado por un agujero negro. ...

Ahorro de alumbrado

Mejora del sistema de producción artificial de luz, a fin de evitar el despilfarro energético. La necesidad del hombre de poder ver en la oscuridad le llevó a concebir procedimientos de creación de luz por medios artificiales. El primer sistema que ideó fue el empleo del fuego en antorchas; luego, éstas se vieron sustituidas por las lámparas que empleaban diversos combustibles, como alcohol, petróleo o gas, pero la verdadera revolución en el alumbrado artificial se logró en 1879, cuando Thomas Alva Edison inventó el alumbrado por incandescencia. Este sistema se basa en hacer circular la corriente por un filamento metálico. Como consecuencia, dicho filamento se calienta y termina por ponerse al rojo blanco, en cuyo momento emite luz. Debido a la alta temperatura a que se ve sometido, para evitar su combustión, debe hallarse en el interior de una ampolla, y en el seno de un gas inerte. En este sistema de producción de luz, un tremendo porcentaje de la energía eléctrica que se...

Ahorro pasivo de energía

Mejora de las condiciones de utilización de los recursos energéticos, a fin de evitar su despilfarro. El indudable hecho de que las fuentes de energía masivamente empleadas en la actualidad no son inagotables ha movido a los gobiernos de todas las naciones desarrolladas a promover entre sus respectivos ciudadanos una política de ahorro energético, encaminada a reducir al máximo el gasto de los recursos existentes. Esta economía de la energía puede efectuarse de dos maneras: activa y pasiva. La primera consiste en prescindir del uso de cualquier dispositivo que consuma energía. En este sentido, se adoptarían actitudes como, por ejemplo, el abandono del transporte privado, sustituyéndolo por el público, lo que supone para muchas personas una disminución de su calidad de vida. El ahorro pasivo, por el contrario, no implica prescindir de comodidad alguna, sino más bien de no hacer gastos innecesarios, no sólo en lo referente a la energía, sino que puede extenderse a otros recursos de...

Aislamiento térmico

Separación entre zonas que se encuentran a distintas temperaturas a fin de evitar que éstas se igualen. Una de las principales aplicaciones del aislamiento térmico consiste en proporcionar un mayor confort a la vivienda y, paralelamente, lograr en ella un mejor rendimiento energético. Se trata de un aspecto históricamente olvidado por muchos constructores que buscan edificar, sin contemplar los factores medioambientales, de forma rápida y masiva y sin más consideración que maximizar sus beneficios, aunque, en la actualidad, hay una tendencia de todos los gobiernos a establecer una normativa de obligado cumplimiento que impida estas actitudes. Con mucha frecuencia, las condiciones de confort en las viviendas se logran mediante el empleo de sistemas y aparatos que proporcionan en todo momento la temperatura idónea, a costa de un importante consumo energético y, a menudo, de una notable contribución a la contaminación. La energía gastada puede ser sensiblemente rebajada, si se...

Ajo

El ajo es una planta herbácea de la familia de las liliáceas, que actualmente sólo existe cultivada pero que se considera evolución de otra que crecía silvestre en Asia meridional y el antiguo Egipto, y empleada con profusión como condimento culinario en diversas culturas, fundamentalmente del entorno mediterráneo. El ajo común (Allium sativum) presenta hojas aplanadas y alargadas, que surgen de un tallo que puede llegar a superar el medio metro de altura. Las flores, pequeñas y de color blanquecino o malva, se agrupan en umbelas, es decir, en inflorescencias que se unen al extremo superior del tallo en un solo punto, del que parten los tallos florales. El bulbo, que es la parte comestible de la planta, es blanco y globular y está formado por diez bulbillos menores, los llamados dientes de ajo. Al bulbo completo, recubierto por capas externas de consistencia papirácea, se le denomina cabeza. Su olor es fuerte y penetrante, por lo que es empleado con profusión, más como condimento...

Albaricoquero

El albaricoquero (Prunus armeniaca) es un árbol de pequeño porte perteneciente a la familia de las rosáceas y cuyo fruto, el albaricoque, al que también se denomina chabacano en México, se consume con profusión en países de clima templado, que es donde más implantación tiene su cultivo. Se trata de un árbol caducifolio, de entre seis y nueve metros, con flores blancas o en ocasiones rosadas, que brotan en primavera. Su fruto es una drupa, que cuenta con una parte externa, el exocarpo, la piel, que recubre el mesocarpo, la pulpa, y que rodea a un endocarpo leñoso, el hueso, que envuelve la semilla. El albaricoque se caracteriza por la singular textura de la piel, y por el sabor refrescante, aromático y levemente ácido de la pulpa. Su piel puede ser de color amarillo pálido, anaranjado o rojizo, según las variedades y el grado de maduración. Propio de terrenos ricos en nutrientes y con buen drenaje, el cultivo del albaricoquero se halla extendido por el sudeste de los Estados...

Albert Einstein

Albert Einstein (1879-1955), físico germano-estadounidense autor de la teoría de la relatividad. Sus ideas revolucionaron el mundo de la física, representando un progreso respecto a los planteamientos newtonianos. Destaca su célebre fórmula que pone en relación la energía con la masa de los objetos: E = mc2. Obtuvo el Premio Nobel de física (1921) por su interpretación del fenómeno fotoeléctrico. Pareja a su actividad científica, desarrolló una intensa lucha a favor de la paz y diversas causas humanitarias. Einstein nació en Ulm, Alemania, el 14 de marzo de 1879. Un año después su familia se trasladó a Munich, donde su padre, Hermann Einstein, y su tío, Jakob Einstein, inauguraron una pequeña planta eléctrica. El joven Einstein no fue un estudiante destacado, y tan sólo gracias a la insistencia de su tío Jakob desarrolló interés por las matemáticas. Por influencia también, en este caso de su madre, estudió música y aprendió a tocar el violín, instrumento con cuya práctica...

Alessandro Volta

Alessandro Volta (1745-1827), físico y químico italiano, inventor de la batería eléctrica o pila, lo que permitió al ser humano controlar la energía eléctrica. Alessandro Giuseppe Antonio Anastasio Volta nació el 17 de febrero de 1745 en Como (Italia). Su madre, aristócrata, y su padre, perteneciente a la alta burguesía, le procuraron una completa educación impartida por tutores privados. Científico precoz, antes de cumplir los dieciocho años ya había hecho sus primeros descubrimientos en el campo de la electricidad, y con diecinueve ingresó como profesor de física en la Escuela Regia de Como. A los veinticuatro publicó su primer tratado científico. En 1775 inventó el electróforo, un artilugio que producía y almacenaba electricidad estática. Sin dejar de lado la física, también participó en la investigación química con un importante descubrimiento al conseguir en 1778 aislar el gas metano a partir de las chispas generadas en un recipiente cerrado. Al año siguiente se incorporó a...

Alexander Graham Bell

Alexander Graham Bell (1847-1922), logoterapeuta y físico norteamericano, de origen escocés, inventor del teléfono. Alexander Bell (el segundo nombre no lo adoptaría hasta la edad de 11 años) nació el 3 de marzo de 1847 en Edimburgo, Escocia. El joven Alexander fue educado por su familia y, al igual que sus predecesores, pronto se sintió interesado por el estudio del sonido (su padre, Alexander Melville Bell, era profesor de dicción, y su abuelo se había dedicado a la retórica). Una vez concluida su educación comenzó a trabajar como profesor, labor que compaginó con sus primeras investigaciones, y en 1868 se convirtió en ayudante de su padre, en la ciudad de Londres. Cuando en 1870 Graham Bell se vio aquejado de tuberculosis –enfermedad por la que habían fallecido sus hermanos–, la familia, temerosa de su salud, se trasladó a Ontario, Canadá, donde Bell se repuso con rapidez. Su padre había desarrollado un método de comunicación para sordos, y Graham Bell tomó el testigo de su...

Alfa Centauro

Tradicionalmente se ha considerado a la estrella Alfa Centauro, o Alpha Centauri, en su nomenclatura en latín, como una de las luminarias más brillantes del cielo. Es bien conocida en todas las culturas y catálogos de estrellas antiguos, como una estrella característica que facilita la localización de la constelación de la Cruz del Sur. Sin embargo, los estudios y observaciones modernas de la astrofísica han demostrado que esta estrella es en realidad un sistema triple, constituido por tres astros separados, aunque ligados gravitacionalmente. El de menor brillo de los tres, conocido por el nombre de Proxima Centauri, es la estrella más próxima al Sol dentro de la Vía Láctea. Está situada aproximadamente a 4,3 años-luz, esto es, a la distancia que recorre la luz en 4,3 años a su velocidad de unos 300.000 km/s. Observacionalmente, este sistema triple se ha catalogado como la estrella más brillante de la constelación meridional del Centauro, y la tercera más luminosa del firmamento,...

Alfalfa

La alfalfa, a la que también se conoce como mielga o lucerna, es una planta forrajera cuyo cultivo, originado en el cercano oriente en la más remota antigüedad, ha constituido un importante recurso para la alimentación animal en numerosas culturas durante siglos. Perteneciente a la familia de las leguminosas, también llamadas papilionáceas o fabáceas, la alfalfa (Medicago sativa) es una planta perenne, es decir, que no tiene ciclos vitales anuales ni periódicos, cuya altura puede llegar a superar el metro y que presenta pequeñas flores en racimo de corola azulada o violeta, y fruto en legumbre, con forma de tirabuzón. Aunque presenta cierta preferencia por los suelos profundos y ricos en nutrientes, tiene una gran capacidad de adaptación, lo que hace que su crecimiento y cultivo se haya expandido por todo el mundo, con la excepción de los lugares en los que se alcanzan temperaturas muy bajas. Como planta silvestre crece en prados secos y semisecos y en bordes de caminos y taludes....