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Algas

Tradicionalmente encuadradas en el reino vegetal, las algas han perdido en la actualidad rango sistemático en lo que a su clasificación biológica se refiere, puesto que incluyen especies unicelulares y pluricelulares, pertenecientes a diferentes reinos y a distintos phyla o troncos, es decir, que forman un grupo polifilético que no guarda correlación con las relaciones filogenéticas propias de la moderna taxonomía. No obstante, se continúan considerando como entidades unitarias en virtud de su importancia para el estudio de la ecología del medio acuático. Las algas son seres unicelulares y pluricelulares que viven predominantemente en el agua, tanto salada como dulce, y que están provistos de clorofila y, en consecuencia, realizan la función fotosintética. Además de clorofila, las algas contienen muchos otros pigmentos, que en ocasiones la enmascaran y que dan lugar a la diferenciación de las algas verdeazuladas, doradas, pardas, rojas, verdes, etc., lo que constituye la base de su...

Antropología

Con el término antropología se define a la ciencia que estudia a la humanidad y al ser humano en su conjunto, en sus dimensiones social, biológica, cultural y filosófica. La palabra antropología deriva de la unión de los términos griegos logos (estudio) y anthropos (hombre), con lo que, en sentido literal, vendría a equivaler a "estudio del hombre". Tanto los griegos como los romanos veían en la antropología un conocimiento de tipo filosófico abstracto acerca de la naturaleza del ser humano y el significado de su existencia. Actualmente, los antropólogos ven su disciplina como una ciencia empírica, pues formula hipótesis y conclusiones acerca de los seres humanos basadas en la observación sistemática y la recopilación metódica de datos entre los pueblos de todo el mundo, del pasado y del presente. De esta forma, los primeros antropólogos fueron historiadores, viajeros y gentes que tomaron contacto con otras culturas, como misioneros, comerciantes, etc., a las que se preocuparon por...

Arcaico

Segundo de los tres eones geológicos que componen la etapa de la historia de la Tierra conocida como precámbrico. Comenzó hace unos 3.800 millones de años y finalizó hace unos 2.500. A inicios de este eón el flujo térmico del planeta era casi tres veces mayor que el actual, al igual que era mucho más elevada la actividad volcánica. La mayoría de las rocas conservadas del arcaico son ígneas de tipo intrusivo y metamórficas. Los continentes no aparecieron hasta el final del eón. Durante el mismo existieron formas reducidas de los mismos, conocidas como protocontinentes, cuyo tamaño se veía limitado por la abundante actividad geológica existente en aquella etapa del planeta. Son abundantes los fósiles de cianobacterias (estromatolitos) originados en este eón. Existió vida durante todo el arcacico, si bien estuvo limitada a formas unicelulares carentes de núcleo, conocidas como procariotas. Se ignora si los organismos eucariotas, provistos de núcleo, no existieron o bien si no quedan...

Arqueobacteria

Las arqueobacterias, también denominadas, arqueas, son un grupo de microorganismos unicelulares muy afines a las bacterias cuyo prefijo, del griego arkhaion, antiguo, hace referencia a su remoto origen evolutivo, estimado en torno a los 3.500 millones de años, por lo que se situarían como uno de los primeros antecedentes de las formas de vida sobre la tierra. Se trata de seres morfológicamente encuadrados en el ámbito de las bacterias, ya que presentan material genético sin núcleo diferenciado (son, en consecuencia, procariotas), y con orgánulos carentes de membranas. Una de las características diferenciadoras de las arqueobacterias es la composición de su membrana celular, que carece de un péptido, la mureína, presente en la de las bacterias verdaderas o eubacterias, y que presenta también distintos lípidos de membrana. Por esa razón, entre otras, el biólogo estadounidense Carl Woese estableció a principios de la década de 1990 tres dominios independientes. La distinción de tales...

Arqueología

Ciencia que estudia los restos materiales originados por el ser humano a lo largo de la Historia, los cuales se encuentran frecuentemente enterrados u ocultos en cavidades naturales. Etimológicamente el término proviene del griego archaia que significa “antiguo” y de logos, que significa estudio o ciencia. Tradicionalmente la arqueología se ha ocupado de los restos de la prehistoria y la antigüedad, pero en los últimos años su ámbito de estudio se ha extendido a épocas más recientes. En la actualidad, la arqueología no se limita a describir los objetos encontrados en las excavaciones, sino que los utiliza como instrumento para interpretar el pasado. Para ello los arqueólogos trabajan normalmente en relación con otras disciplinas científicas como la historia o la antropología y con el apoyo de técnicas desarrolladas por la física o la geología. El interés por los restos de las culturas antiguas surgió en Europa durante los siglos XV y XVI, de la mano de la tendencia renacentista de...

Austrolopitécidos

Conjunto de primates homínidos fósiles con una antigüedad entre uno y cuatro millones de años aproximadamente. Con este término se designa a dos géneros diferenciados, aunque relacionados entre sí, dentro de la familia de los homínidos: el género Australopithecus y el género Paranthropus. Hasta hace una década ambos eran considerados como dos especies pertenecientes al mismo género. En la actualidad no hay consenso entre los investigadores sobre la atribución de Paranthropus a un género diferente. Los australopitécidos fueron bastante comunes en el paisaje africano de hace dos millones de años. Eran prácticamente vegetarianos y su estructura social e inteligencia no difería de la de un chimpancé, distinguiéndose de éstos y del resto de los primates por su marcha bípeda. Hasta la última década del siglo XX (en que se descubrió el Ardipithecus ramidus, de 4,5 millones de años) se pensó que los homínidos pertenecientes al género Australopithecus habían sido los primeros en adoptar...

Carbonífero

Quinto de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 360 millones de años y finalizó hace unos 300. En los Estados Unidos se divide en los subperiodos pensilvaniense y misisipiense. A su vez, estos subperiodos se dividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Su nombre proviene de los grandes yacimientos de carbón originados en este periodo. Fue durante el carbonífero cuando se formó el supercontinente Pangea, resultante de la unión de Gondwana, situado en el hemisferio sur, y de Laurasia, en el hemisferio norte. Tal unión dio lugar a la formación de grandes cadenas montañosas, proceso conocido como orogenia herciniana. Ésta fue de mayor importancia que la anterior, la orogenia caledoniana, acaecida durante el silúrico, y dio lugar a las actuales cordilleras de los Urales, los Apalaches y los Andes, entre otras. El principal océano del planeta era Panthalassa. Otros menores, como el Rheic, el Ural...

Cenozoico

Era geológica posterior al mesozoico, y última de las que componen el eón fanerozoico. Comenzó hace unos 65 millones de años y se prolonga hasta la actualidad. Se divide en dos periodos: terciario y cuaternario. Éstos, a su vez, se subdividen en épocas. El terciario lo componen el paleoceno, el eoceno, el oligoceno, el mioceno y el plioceno; mientras que el pleistoceno y el holoceno constituyen el cuaternario. Durante el cenozoico los continentes alcanzaron sus actuales posiciones. Australia se desprendió de Gondwana, la Antártida se desplazó hasta el polo sur, el océano Atlántico se ensanchó y Norteamérica se unió a Sudamérica. Esta era es conocida como la de la nueva vida. Tras la extinción masiva acaecida al final del mesozoico, y que conllevó la desaparición total de los dinosaurios, los mamíferos se desarrollaron, ocupando el nicho ecológico que los anteriores habían dejado libre. Su evolución condujo a la aparición de los primates. Fue también la era de los pájaros y de la...

Cretácico

Periodo geológico final y más extenso de la era mesozoica. Comenzó hace unos 145 millones de años y concluyó hace unos 65. Siguió al periodo jurásico y precedió la era cenozoica. Se divide en dos épocas: inferior, desde hace 145 millones de años hasta hace 100, y superior, desde hace 100 millones de años hasta hace 65. La conclusión del periodo se encuentra bien definida geológicamente gracias al estrato rico en iridio que se puede encontrar en diversos lugares del planeta y que data, precisamente, de hace 65 millones de años. Dicho estrato se asocia con la caída a la Tierra de un gran meteorito que impactó donde hoy se halla el cráter de Chicxulub, en Yucatán. Se cree que tal impacto fue el causante de un proceso de extinción masivo. Casi el 50% de las especies animales desaparecieron. En los océanos el porcentaje fue mucho mayor. El nombre del periodo fue dado en el siglo XIX por el geólogo belga Jean d'Omalius d'Halloy, en referencia a la creta, carbonato cálcico proveniente de...

Cuaternario

Primero de los dos periodos geológicos que forman la era cenozoica. Comenzó hace unos 1,8 millones de años y se prolonga hasta la actualidad. Se divide en dos épocas: pleistoceno y holoceno. Durante el cuaternario los continentes prosiguieron su deriva, recorriendo los escasos 100 km que les quedaban hasta alcanzar sus posiciones actuales. Las glaciaciones fueron el rasgo climático característico del este periodo, centrándose en el pleistoceno, la primera y más extensa de sus dos épocas. Se produjeron cuatro grandes glaciaciones, que reciben sus nombres de los afluentes del río Danubio, donde se efectuaron las primeras observaciones al respecto: glaciación de Günz, glaciación de Mindel, glaciación de Riss y glaciación de Würm. Durante las mismas, los glaciares se extendieron desde los polos hasta alcanzar los 40 grados de latitud. Los ciclos de glaciaciones y deshielos trajeron consigo sucesivos descensos y ascensos del nivel de los océanos, lo que hizo, por ejemplo, que...

Cultura

En un sentido amplio, la cultura comprende el conjunto de todos los conocimientos, técnicas, creencias, costumbres, manifestaciones artísticas, reglas morales y leyes de un colectivo humano. Esto incluye el modo de pensar, sentir y comportarse de los miembros de una sociedad. Ciertos antropólogos prefieren una definición menos amplia de cultura, limitándola a una serie de reglas no escritas para actuar en sociedad que son compartidas por todos sus miembros (por ejemplo, cómo dirigirse a una persona desconocida o cómo comer marisco en un restaurante). La cultura tiene cuatro rasgos característicos:. Es fuertemente simbólica: se basa en símbolos (palabras, gestos, banderas, etc.) y en la capacidad de comunicarse con ellos a través del lenguaje. Es compartida por todos los miembros de una sociedad. Se transmite socialmente mediante un proceso de aprendizaje. Es adaptativa, o sea, permite a las personas adaptarse a los cambios registrados en el entorno de una manera flexible. ...

Cámbrico

Primero de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 542 millones de años y finalizó hace unos 490. Se divide en tres épocas: inferior, media y superior, que a su vez se subdividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Su nombre proviene de la palabra Cambria, antiguo nombre del actual Gales, lugar donde fueron estudiados por primera vez restos geológicos de este periodo. La actividad tectónica fue notable durante el cámbrico. El supercontinente Pannotia se dividió y originó masas terrestres menores, como los continentes de Laurentia, Báltica, Siberia y Gondwana. Éstos se hallaban separados por el gran océano Panthalassa, y otros menores, como Proto-Tethys, Iapetus y Khanty. El clima del planeta fue más cálido que en periodos anteriores, libre de glaciaciones. Desde el punto de vista de la fauna, el inicio del cámbrico está señalado por la aparición de un tipo particular de artrópodos: los...

Definición y concepto de animal

El reino de los animales engloba a numerosos seres vivos, desde los seres humanos hasta las hormigas o las esponjas marinas. Los animales albergan una gran biodiversidad y están presentes en todos los ambientes conocidos: en el aire, en el agua y en la tierra. De los cinco reinos conocidos, los animales han sido, junto con las plantas, uno de los grupos que más han fascinado al ser humano y gracias a ello es el que más se ha estudiado. Los científicos han descrito más de un millón y medio de especies diferentes, pero las estimaciones señalan que hay bastantes más que aún no se conocen. Ya en la antigua Grecia, Teofrasto (372-287 a.C.) subdividió el conjunto de los seres vivos en dos reinos: el animal y el vegetal. Esta clasificación permaneció vigente hasta que, en el siglo xix, Haeckel (1834-1919) propusiera la creación de un reino especial, el de los protistas, tras demostrar el parentesco entre las formas «animales» más simples (protozoos) y las formas «vegetales» homólogas...

Definición y concepto de planta

Las plantas son parte esencial de los procesos que tienen lugar sobre la Tierra, facilitando la vida en ella. Gracias a su función respiratoria, absorben el dióxido de la atmósfera y devuelven a la misma oxígeno, elemento del que dependen los demás seres vivos. Esta importancia ha provocado que el mundo de las plantas haya sido estudiado de forma sistemática desde los inicios de la ciencia moderna. La botánica, ciencia que se dedica a su estudio, se encontró sin embargo con grandes problemas debido a la gran diversidad de organismos vegetales (de los cuales las plantas son sólo una parte) que existen sobre el planeta. En sus primeros tiempos, y a pesar de los esfuerzos de grandes eruditos e investigadores como Linneo o el propio Darwin, sólo era capaz de estudiarlos de forma superficial (y sólo los ejemplares más cercanos o visibles). No ha sido hasta tiempos recientes que se han podido estudiar algunas características de los vegetales, gracias sobre todo a los importantes...

Devónico

Cuarto de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 415 millones de años y finalizó hace unos 360. Se divide en tres épocas: inferior, media y superior, que a su vez se subdividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Su nombre proviene de Devon, condado situado al suroeste de Inglaterra, donde abundan los afloramientos de estratos de este periodo. La actividad tectónica fue generalizada durante el devónico. A comienzos del periodo los continentes situados en el hemisferio norte se unieron para dar lugar a uno nuevo, Laurasia. Posteriormente, éste se unirá al gran continente del hemisferio sur, Gondwana, y el resultado será el supercontinente conocido como Pangea. El gran océano Panthalassa cubría gran parte del planeta. El clima predominante era cálido, al igual que en el periodo anterior, y el nivel de los océanos elevado. Hacia el final del devónico, sin embargo, la temperatura descendió,...

Dinosaurio

Los dinosaurios conforman un grupo de reptiles prehistóricos dominantes en el medio terrestre en la era mesozoica, que se extendió desde hace aproximadamente 225 millones de años hasta hace unos 65 millones de años, tras lo cual se extinguieron. Etimológicamente el término deriva del griego deinos, grande, temible, y sauroi, lagarto, denominación que se aplicó a los dinosaurios por las gigantescas proporciones que alcanzaron algunos de ellos, considerados como los mayores animales terrestres que han existido. Desde el punto de vista taxonómico los dinosaurios forman parte del grupo de reptiles denominado arcosaurios, dentro del cual también se incluyen otras líneas evolutivas de este tipo de animales, como los pterodáctilos, voladores, y los ictiosaurios y plesiosaurios, acuáticos. De hecho, en el imaginario popular estos reptiles también se consideran comúnmente dinosaurios, aunque en el plano sistemático no lo son. Aunque durante mucho tiempo se creyó que los dinosaurios...

Edad de hielo

La Tierra ha experimentado a lo largo de su historia repetidos periodos dominados por las bajas temperaturas, en los que el hielo ha cubierto buena parte de su superficie, llegando a alcanzar los 40 grados de latitud. Tales periodos son conocidos como glaciaciones o edades de hielo. Las principales glaciaciones se produjeron durante el pleistoceno, la primera de las épocas geológicas del periodo cuaternario. El pleistoceno comenzó hace unos 1,8 millones de años y finalizó hace unos 11.500 años. Durante el mismo tuvieron lugar cuatro grandes glaciaciones, alternadas con periodos interglaciares. Tanto unas como otros afectaron a todo el planeta, si bien los nombres que reciben dependen de las diferentes zonas geográficas. En la región de los Alpes, por ejemplo, donde el fenómeno de las glaciaciones fue estudiado por primera vez, las glaciaciones se conocen como Günz (que comenzó hace 1,1 millones de años y finalizó hace 750.000), Mindel (que comenzó hace 580.000 años y concluyó hace...

Eoceno

Segunda de las cinco épocas geológicas en que se divide el periodo terciario. Comenzó hace unos 55 millones de años y concluyó hace unos 34. Dispone de cuatro subdivisiones: ypresiano (55-49 millones de años), lutetiano (49-40 millones de años), bartoniano (40-37 millones de años) y priaboniano (37-34 millones de años). Durante el eoceno los continentes prosiguieron la deriva hacia sus actuales posiciones. A comienzos de la época, Australia continuaba unida a la Antártida, lo que favorecía que las corrientes cálidas ecuatoriales se mezclaran con las más frías del extremo sur del globo, circunstancia que favoreció el calentamiento generalizado que caracterizó el comienzo del eoceno. Cuando Australia por fin se separó, hace unos 45 millones de años, un canal de aguas frías se abrió entre los dos continentes, lo que contribuyó al progresivo enfriamiento de la Antártida. En el hemisferio norte, Laurasia se separó, lo que dio lugar a Norteamérica, Groenlandia y Europa. Por su parte, la...

Era geológica

Segunda en extensión de las unidades de tiempo geológicas. Los eones, las unidades mayores, se dividen en eras, que a su vez se dividen en periodos y éstos en épocas. De los tres eones que abarcan la historia de nuestro planeta, el primero, el hádico, no se divide en épocas. El segundo, el precámbrico, se divide en:. Era arcaica (3.800-2.500 millones de años (m. a.)). Era proterozoica (2.500-543 m. a.). El tercer eón, el fanerozoico, se divide en:. Era paleozoica (543-251 m. a.). Era mesozoica (251-65 m. a.). Era cenozoica (65 m. a.-actualidad).

Etnia

Término derivado del griego ethnos, utilizado en Antropología para definir un conjunto lingüístico, cultural y territorial de cierto tamaño, siendo reservado el término tribu para los grupos de menor dimensión. Una etnia es un conjunto de individuos que comparte un mismo sentimiento de identidad comunal, un mismo territorio, una misma cultura e historia y una serie de rasgos físicos, todo ello con la capacidad, por parte del grupo, de reconocerlo como exclusivo y propio. El grupo étnico es la unidad de análisis de la etnología y la etnografía, siendo el campo de estudio de los antropólogos y sustituyendo a otros conceptos, superados por la crítica, como raza o nación. En principio, el término etnia tuvo un uso exclusivamente eclesiástico, utilizado para definir, con carácter peyorativo, a los pueblos paganos o no cristianos. Hasta el siglo XIX, estos pueblos fueron catalogados como naciones o pueblos y, a partir de ese siglo, comenzó a imponerse el uso de los términos raza y tribu....