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60 artículos

Agencia Espacial Europea (ESA)

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) es una organización internacional dedicada a la investigación espacial y a la tecnología relacionada. Fue fundada en 1975 como fusión de dos organizaciones preexistentes: la Organización Europea para la Investigación del Espacio y la Organización para el Desarrollo del Lanzador Europeo. Incluye entre sus miembros a los principales países de Europa occidental, entre ellos Alemania, Bélgica, España, Francia, Italia, los Países Bajos, el Reino Unido y Suecia. En algunos de sus proyectos interviene Canadá como socio preferencial. La ESA tiene su sede en París y su principal centro tecnológico y de investigación en Noordwijk, Países Bajos. El Centro Europeo de Operaciones Espaciales, por su parte, está localizado en Darmdstadt, Alemania, y tiene como funciones principales el control, vigilancia y recogida de datos de los satélites de la organización. Los proyectos de la ESA se organizan en cinco grandes campos de actividad. El...

Agujero negro

Un agujero negro es un cuerpo compuesto por una masa muy elevada y enormemente compactada en un punto de volumen cero, de tal forma que toda materia o radiación que penetre más allá de una superficie límite, conocida como horizonte de sucesos, no puede escapar de él. El concepto de agujero negro fue propuesto como posibilidad teórica en la hipótesis de la relatividad general de Albert Einstein, a partir de la cual se expusieron los detalles de su estructura y sus propiedades. Aunque no existen pruebas indiscutibles de su existencia, en la escala cósmica los astrónomos han detectado un buen número de objetos que podrían ser agujeros negros. Tales objetos, evidentemente, no pueden observarse directamente, ya que no emiten luz, pero se revelan a través de las intensas fuerzas gravitatorias que engendran en su entorno. Se ha postulado, con una base teórica firme, que buena parte de las galaxias, incluida la Vía Láctea, podrían tener su núcleo central ocupado por un agujero negro. ...

Alfa Centauro

Tradicionalmente se ha considerado a la estrella Alfa Centauro, o Alpha Centauri, en su nomenclatura en latín, como una de las luminarias más brillantes del cielo. Es bien conocida en todas las culturas y catálogos de estrellas antiguos, como una estrella característica que facilita la localización de la constelación de la Cruz del Sur. Sin embargo, los estudios y observaciones modernas de la astrofísica han demostrado que esta estrella es en realidad un sistema triple, constituido por tres astros separados, aunque ligados gravitacionalmente. El de menor brillo de los tres, conocido por el nombre de Proxima Centauri, es la estrella más próxima al Sol dentro de la Vía Láctea. Está situada aproximadamente a 4,3 años-luz, esto es, a la distancia que recorre la luz en 4,3 años a su velocidad de unos 300.000 km/s. Observacionalmente, este sistema triple se ha catalogado como la estrella más brillante de la constelación meridional del Centauro, y la tercera más luminosa del firmamento,...

Astrobiología

También llamada exobiología y xenobiología, la astrobiología se define como una rama de la biología y la astronomía que se dedica a la búsqueda de indicios de vida extraterrestre y, en particular, de vida inteligente en el espacio exterior. Esta ciencia se sustenta en una serie de argumentos científicos de cierta solidez que apuntan a la posibilidad de existencia de vida en el cosmos, aparte de en la Tierra, si bien hasta la fecha no se ha encontrado ninguna prueba concluyente. La base de la astrobiología es el estudio de las condiciones que hacen posible la vida en la Tierra. La presencia de agua líquida y una química basada en el carbono con abundancia de elementos atómicos más pesados que el hidrógeno o el helio (constituyentes esenciales del Universo) son dos de estas condiciones primigenias. Para que confluyan, es preciso, por una parte, que el Sistema Solar se haya generado a partir del material agregado tras la explosión cataclísmica de otras estrellas, de manera que los...

Astrofísica

La astrofísica es una rama de la astronomía que se dedica al estudio de las propiedades y la estructura de los objetos cósmicos, sus agrupaciones y el Universo en su conjunto. En este sentido se encuentra estrechamente relacionada con la cosmología, que trata sobre el origen y evolución del Universo y de las leyes físicas que rigen en la naturaleza. Podría decirse que la astrofísica se dedica, dentro de la astronomía, a la comprensión y exposición de la física del Universo. En ello se incluyen tanto las propiedades físicas de los cuerpos celestes como las interacciones de los mismos. El objeto de estudio de esta disciplina son las estrellas y sus sistemas planetarios, las galaxias, los cúmulos galácticos y el medio interestelar e intergaláctico. Algunas de las principales magnitudes físicas que forman parte de su campo de interés son la distancia, la densidad, la luminosidad y la composición química de estos objetos, además de sus relaciones mutuas. Para sus estudios, la...

Astrología

De larga tradición en la mayoría de las culturas, la astrología es una disciplina que observa y estudia los movimientos de los astros en el firmamento y establece una relación entre los mismos y los acontecimientos que tienen lugar en la vida de las personas y los grupos de individuos. En la actualidad se considera una actividad paracientífica, sin una base firme que justifique sus predicciones. Sin embargo, en la antigüedad fue el germen a partir del cual se produjeron los primeros desarrollos astronómicos de envergadura. El descrédito de la astrología como disciplina científica procede de su pretensión de un poder adivinatorio acerca del devenir de los hechos que afectan a los seres humanos. Este poder procede, según las ideas astrológicas, de la identificación de los movimientos del Sol, la Luna, los planetas y las estrellas fijas con acontecimientos específicos que han de desarrollarse en las vidas y en las sociedades humanas. De algún modo, esta idea se encuentra emparentada...

Astronomía

Ciencia que se ocupa del estudio de los cuerpos celestes, de los movimientos que éstos ejecutan y de las interacciones que efectúan. Su origen se remonta a los albores de la Humanidad, cuando el hombre quedó maravillado por la contemplación del firmamento e intentó comprender lo que veía. Carente de herramientas científicas, fue incapaz de interpretar los fenómenos observados, por lo que dio a éstos interpretaciones mágicas que constituyeron la Astrología. Con el tiempo, el descubrimiento de nuevos hechos y, sobre todo, la incorporación a los mismos de la Física Moderna, protagonizada por Galileo y Newton, dieron a la Astronomía una sólida base doctrinal que sólo se vio atacada por oscuras creencias religiosas que preconizaban un sistema universal geocéntrico, en contra de las evidencias que conducían a una concepción heliocéntrica. La Astronomía, al observar los movimientos periódicos del Sol y de la Luna, tuvo una primera aplicación en la Agricultura. La posición del Sol, que...

Astronáutica y astronautas

El alemán Johannes Kepler, uno de los protagonistas de la revolución científica del siglo xvii y descubridor de las leyes del movimiento planetario que llevan su nombre, es también el primer autor reconocido de una obra de ciencia-ficción. En 1623 escribió Somnium (El sueño), donde refiere la historia de un joven islandés, de nombre Duracotus, que realiza un viaje onírico a la Luna durante un eclipse solar ayudado por un conjuro mágico de su madre. Kepler, cuya propia madre era sospechosa de brujería a ojos de la Iglesia, no se atrevió a publicar la obra en vida, y ésta no vio la luz hasta 1634. Con todo, Kepler no hizo sino recoger en un escrito un viejo anhelo de la humanidad: remontar el vuelo por los aires y alcanzar el Sol, la Luna y las estrellas. Con mejor reconocimiento social, algunos autores contemporáneos indagaron en este anhelo en obras reconocidas por su interés argumental, pero también por su cuidadosa documentación científica y técnica. La brillantez de las novelas...

Astros

Recibe el nombre de astro cualquier cuerpo celeste. Su estudio se remonta a la Antigüedad, donde ya se les investigaba mediante observación de los cielos a simple vista. La invención del telescopio supuso un importante avance en el conocimiento de estos cuerpos, para los que, actualmente, hay sofisticados medios de análisis. Se suelen clasificar en:. Estrellas: son formaciones de plasma, originado por reacciones de fusión nuclear, generadoras de una inmensa cantidad de energía, que es emitida en forma de radiación electromagnética, es decir luz. La intensidad lumínica varía de unas a otras dentro de muy amplios rangos, condicionada por la masa que posean. Su agrupación define galaxias y constelaciones. Cometas: son cuerpos formados por materiales capaces de sublimar, es decir de pasar directamente del estado sólido al gas, cuando circulan cerca del Sol. Describen órbitas elípticas y se muestran periódicamente. Planetas: son masas de forma definida, con una masa capaz de generar...

Astros y formaciones del Universo

La indagación de la bóveda celeste por el hombre ha sido un proceso lento y muy prolongado. En un principio, sólo las estrellas más luminosas y cinco «cuerpos errantes» (los planetas más próximos, de Mercurio a Saturno) eran visibles en el cielo, aparte, claro está, del Sol y de la Luna. Los primeros usos del telescopio astronómico en el siglo xvii y el descubrimiento de las galaxias exteriores a la Vía Láctea a principios del xx dieron una nueva dimensión al Universo conocido. El siglo xx estuvo salpicado de descubrimientos espectaculares en astronomía que permitieron comprender mejor la naturaleza de los objetos celestes. Se distinguieron numerosas clases de estrellas dentro de la Vía Láctea, múltiples tipos de galaxias diferentes, agrupaciones galácticas denominadas cúmulos y supercúmulos e incluso objetos extragalácticos como los cuásares. El cielo de los físicos se colmó de entidades exóticas, como los agujeros negros, los púlsares o las estrellas de neutrones. Actualmente,...

Big bang

La teoría del big bang, o explosión primordial primigenia, constituye el modelo más comúnmente aceptado para explicar la actual estructura y composición global del Universo. Aunque desde que fuera propuesta a mediados del siglo XX ha experimentado algunos cambios sustanciales en su presentación y desarrollo, esta hipótesis parte de una idea básica: el Universo observable, tal como puede ser percibido desde el Sistema Solar, surgió de una explosión inicial cataclísmica a partir de una entidad cuasipuntual de enorme concentración de energía y altísima temperatura llamada singularidad esencial. Este modelo se ha convertido en pilar básico de la cosmología contemporánea. Parte de dos suposiciones principales: la validez de la teoría de la relatividad general para explicar la interacción gravitatoria de la materia y el principio cosmológico. Este principio sostiene que la visión que tiene cualquier observador del Universo no depende ni de la dirección en la que lo examine ni del lugar...

Calendario

Un calendario puede definirse como un sistema de referencia del tiempo, ordenado normalmente en días que se agrupan en unidades de superior duración, como meses y años. El manejo de un calendario permite fijar días específicos para los acontecimientos civiles y religiosos de interés común, con lo cual facilita la organización de las sociedades y la mejora de sus actividades productivas. El desarrollo histórico de los calendarios se remonta a las primeras civilizaciones. Existe constancia de un calendario complejo entre los antiguos egipcios, mientras que durante el imperio romano se puso en práctica el denominado calendario juliano, que estuvo en uso en Europa occidental durante más de 1.500 años. Este sistema presentaba algunas imprecisiones, en particular por el cómputo de los años bisiestos, que fueron revisadas y modificadas a raíz de la reforma del calendario gregoriano, que ha sido adoptado de forma casi universal y sigue usándose en la actualidad. El calendario gregoriano...

Campo gravitatorio terrestre

Por el carácter intrínseco de la gravedad, todos los cuerpos dotados de masa ejercen una perturbación en su entorno que puede definirse como un campo gravitatorio. Dicha perturbación actúa de manera que ejerce una atracción hacia la masa en cualquier otra masa situada en sus proximidades. El campo gravitatorio es responsable, por ejemplo, de la ligazón de los planetas en el Sistema Solar y su órbita alrededor del Sol, de la dinámica de la Vía Láctea y las restantes galaxias y, en conjunto, de una parte importante de las propiedades del Universo y sus diversos componentes. A escala terrestre, la Tierra es un cuerpo sólido dotado de una masa notable. La acción del efecto gravitatorio de esa masa mantiene la órbita de la Luna unida a la terrestre, y ejerce una atracción sobre todos los cuerpos y objetos situados en la superficie del planeta, en su atmósfera o en el espacio exterior circundante. La sensación de la gravedad, manifestación del campo gravitatorio terrestre, es un hecho...

Cassini-Huygens

Giovanni-Domenico Cassini fue un ilustre astrónomo ítalo-francés experto en cometas que vivió a caballo entre los siglos XVII y XVIII. El neerlandés Christiaan Huygens, casi su coetáneo, destacó tanto en astronomía como en óptica y mecánica. A ambos quiso rendir homenaje el proyecto patrocinado por la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana para la exploración espacial del planeta Saturno y de sus lunas. Por ello fue bautizado con el nombre de Cassini-Huygens. El programa aeroespacial Cassini-Huygens impulsó el diseño, creación y lanzamiento de una nave interplanetaria no tripulada constituida por dos elementos: el orbitador Cassini, responsabilidad de la NASA, y la sonda espacial Huygens, realizada por la ESA. El ingenio fue lanzado en octubre de 1997 en Cabo Cañaveral adosado a un cohete Titan IVB. Inició así un largo viaje que le llevó a sobrevolar Júpiter en diciembre de 2000 y alcanzar la órbita del planeta Saturno en el mes de junio de 2004. Seis meses más tarde, la sonda...

Cohete sonda

Reciben el nombre de cohetes sonda unos pequeños ingenios no tripulados que se diseñan para sondear las regiones de la atmósfera situadas entre 80 y 160 km de altitud. Por tanto, son naves suborbitales, que alcanzan alturas superiores a las habituales de los aviones y globos aerostáticos, pero inferiores a las propias de los satélites artificiales de observación e investigación. En general, los cohetes sonda están provistos de conjuntos de instrumentos de estudio, ya sea de las capas altas de la atmósfera o del espacio exterior. Las observaciones astronómicas desde cohetes sonda están libres de las perturbaciones ópticas que son inherentes a la propia atmósfera. Corrientemente, los cohetes sonda están formados por un cohete de combustible sólido y una carga, por lo común de instrumentos científicos. Desde su lanzamiento, siguen una trayectoria elíptica con una acusada tendencia vertical. Rara vez el vuelo de estos cohetes supera los cuarenta minutos de tiempo. Cuando el cohete ha...

Cosmogonía

El origen del Universo ha preocupado al ser humano desde los tiempos más remotos. Las culturas prehistóricas ya daban explicaciones al nacimiento y evolución de lo existente, a través de interpretaciones míticas que introducían casi de modo universal la intervención de seres sobrenaturales. En la actualidad, la ciencia también se ocupa del estudio del origen del cosmos y de su comportamiento evolutivo. Ambos aspectos se consideran parte de una disciplina del conocimiento denominada cosmogonía. De este modo, la cosmogonía podría definirse como un conjunto de teorías e ideas que pretenden indagar en el origen del Universo y en las claves de la existencia de la realidad. Desde un aspecto mítico y filosófico, incluye hipótesis e interpretaciones que se adentran en ocasiones en el terreno de lo religioso o lo estotérico. El punto de vista científico considera la cosmogonía una disciplina relacionada con la astronomía y la cosmología. En principio, la cosmología, que ha alcanzado grados...

Cosmología

Se conoce por cosmología el campo de la física y la astronomía que tiene por objeto la comprensión del Universo físico, sus leyes y su proceso de evolución. Esta disciplina se relaciona además con la cosmogonía científica, que propone teorías sobre el origen último del Universo y el nacimiento del espacio-tiempo. La cosmología ha experimentado un extraordinario desarrollo desde las primeras décadas del siglo XX. En una centuria ha pasado de ser un campo de conocimiento altamente especulativo para convertirse en una ciencia con notable capacidad de precisión y predicción de los fenómenos cósmicos observados. El modelo actualmente más aceptado de Universo recibe el nombre de Big Bang. Este modelo considera que el Universo conocido, u observable, surgió hace 13.700 millones de años de una gran explosión primigenia a partir de una singularidad esencial, una entidad cuasipuntual dotada de una extraordinaria densidad de materia-energía. Las últimas tendencias de la cosmología señalan la...

El modelo cosmológico

El interés del hombre por conocer su origen ha encontrado en la cosmología un terreno apto para la ciencia y para la especulación. Desde muy antiguo, las diversas culturas han expresado su entendimiento de la infancia del mundo y el Universo en un lenguaje poético y metafórico cargado de imágenes variopintas. Para los escandinavos antiguos, en los orígenes no había tierra ni cielo, sino un gran abismo a cuyo norte y sur se extendían inmensas regiones de hielo y fuego. El calor derritió el hielo, y de las gotas del líquido emergió un gigante, Ymer. A partir de ese momento, el mito escandinavo abunda en detalles contradictorios y hasta absurdos que llevan a presuponer la preexistencia de una vaca cósmica que comía sal, y así sucesivamente. En las civilizaciones antiguas no son infrecuentes relatos de este tenor. Algunos encierran, no obstante, una mayor profundidad filosófica, que los conduce a emparentarse, en cierto modo, con los modelos vigentes y defendidos por la ciencia. Aun...

El Sistema Solar

Hace apenas cincuenta años se tenía un conocimiento disperso y difuso del Sistema Solar, sus planetas, lunas y demás objetos constituyentes. Desde la década de 1950, el extraordinario desarrollo de la astronáutica y la astronomía ha permitido ampliar estos conocimientos hasta límites entonces insospechados. La esquemática división del sistema en un conjunto de ocho planetas rodeados, aunque no todos, por satélites, con un cinturón de asteroides y un vivero de cometas situado en las profundidades transplanetarias ha quedado en entredicho a la vista de los últimos descubrimientos. El número oficial de planetas del Sistema Solar fue de nueve entre 1930 y 2006. En el primer tercio del siglo xx, el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh descubrió Plutón, un objeto situado detrás de Neptuno cuya existencia se había adivinado por las ligeras perturbaciones que introducía en la órbita de éste. Inicialmente se consideró a Plutón el noveno planeta. Durante muchos años se habló de un...

El viaje a la Luna

En los albores de la cinematografía, el director e ilusionista francés Georges Méliès se aventuró a representar en imágenes uno de los anhelos más antiguos de la humanidad: el viaje a la Luna. Las imágenes de esta primitiva película de 1902 eran a la vez ingenuas y seductoras, brillantes y plenas de creatividad. Los fotogramas del alunizaje del cohete están teñidos de un tono burlón. La nave, tripulada por seis astronautas, impacta contra el ojo de una Luna viva que se muestra a un tiempo sorprendida y malhumorada. Estas imágenes, evidentemente, nada tienen que ver con las que recogieron el momento histórico de la llegada real del hombre al satélite en 1969. Un siglo después de su primera proyección, el Viaje a la Luna de Méliès pasa por ser una película pionera del surrealismo y del arte cinematográfico. Sin embargo, el impacto de su imaginaria nave contra la superficie del satélite tiene algo de premonitorio. En los inicios del siglo xxi, cuando la agencia estadounidense NASA ha...