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Antártico

En el extremo sur del planeta, rodeando al continente helado de la Antártida, se hallan las aguas del océano Glacial Antártico. El océano Glacial Antártico, también llamado océano Antártico, se ubica al sur de los océanos Atlántico, Índico y Pacífico. Representa realmente la prolongación meridional de dichos océanos hasta el litoral de la Antártida. Su límite septentrional está establecido convencionalmente en el paralelo 55º, lo que hace que su extensión sea de más de treinta millones de kilómetros cuadrados. La parte más estrecha del océano se corresponde con el paso de Drake, entre el cabo sudamericano de Hornos y las islas de la península Antártica. Desde la península Antártica, en el sentido horario, se suceden las diversas secciones litorales del océano Glacial Antártico: el mar de Weddell, el de Davis, el de Dumont d’Urville, el de Ross, el de Amundsen y el de Bellingshausen. Un sector del océano permanece cubierto por la banquisa que rodea al continente helado de la...

Mares y océanos

La mayor parte del agua presente en la Tierra es la que forma los océanos y los mares. Sus funciones son diversas y todas ellas importantes: constituye el medio donde se desarrolla la vida de innumerables organismos, es un óptimo regulador de la temperatura atmosférica y representa el punto de partida del ciclo hidrológico, por citar sólo algunas de las más notables. El agua marina es salada. Su composición química no es pura, sino que incluye una importante cantidad de compuestos orgánicos e inorgánicos disueltos, además de sustancias en suspensión. El contenido en sales del agua se conoce como salinidad, que, junto con la temperatura, constituye una de sus principales características. Además de hallarse involucrada en el ciclo hidrológico, el agua de los mares y océanos está sometida a otro tipo de desplazamientos. Los vientos, que empujan las aguas superficiales, y las diferencias de densidad, que hacen que masas de agua fría y densa se hundan y desplacen a otras menos densas,...

Marisma

Terreno húmedo, rico en vegetación herbácea capaz de crecer en el agua. Es necesario no confundir las marismas con los pantanos, donde la cantidad de agua es mayor que en aquéllas, así como su profundidad. Las marismas pueden ser dulces, salobres o saladas. Estas últimas se encuentran asociadas a deltas y estuarios fluviales, en los que el ascenso de la marea provoca la inundación de los terrenos ribereños. Sus fondos acostumbran a ser cenagosos o arenosos. Antiguamente se hallaba extendida la creencia de que las marismas saladas y salobres constituían terrenos baldíos, no aptos para el uso agrícola. Hoy en día se sabe que eso no es así. El ascenso diario de la marea trae consigo un aporte continuado de nutrientes que favorecen el desarrollo de una importante vegetación halófila, capaz de crecer en terrenos con elevado contenido en sales. Constituyen así notables ecosistemas biológicos, poblados por abundante fauna vegetal y animal. Estas marismas saladas y salobres se presentan...

Océano Atlántico

Con sus 106.460.000 kilómetros cuadrados el Atlántico es el segundo océano de la Tierra en cuanto a extensión, abarcando una quinta parte de la superficie del planeta. Sus límites llegan hasta el océano Glacial Ártico, en el norte, y la Antártida, en el sur, bañando las costas orientales de América y las occidentales de Europa y África. Incluye una serie de mares periféricos: al este, el Báltico, el mar del Norte, el Negro y el Mediterráneo; y al oeste, la bahía de Baffin, la de Hudson, el golfo de San Lorenzo, el de México y el mar Caribe. Debe su nombre al gigante mitológico Atlas, del cual se dice que soportaba el mundo sobre sus hombros. El Atlántico posee una longitud, de norte a sur, de unos 16.000 km; mientras que su anchura oscila entre los 2.800 km que se extienden entre el cabo de Las Palmas, en Liberia, y San Roque, en Brasil; hasta los 8.000 km que separan Florida, en los Estados Unidos, y el noroeste del continente africano. Ríos que vierten en él sus aguas son el...

Océano Pacífico

El Pacífico es el mayor de los océanos de la Tierra. Se extiende sobre unos 166.000.000 kilómetros cuadrados, sin contar los mares costeros, lo que equivale a una tercera parte de la superficie del planeta y a una extensión superior a la del conjunto de las tierras emergidas. Sus aguas ocupan el espacio existente entre el Ártico, en el norte; los continentes de Asia y Oceanía, en el oeste; el continente americano, en el este; y la Antártida, en el sur. Se comunica con el océano Glacial Ártico a través del mar de Bering; con el océano Índico por los mares de China, Indonesia y Australia; y con el Pacífico por el estrecho de Magallanes, además de por el canal artificial de Panamá. El extremo sur del Pacífico constituye parte del océano Glacial Antártico. La longitud del Pacífico, medida entre el estrecho de Bering y la Antártida, es de unos 15.500 km; mientras que su anchura máxima, situada a la altura del paralelo 5º norte, ronda los 21.300 km. La profundidad media es de 4.280 m, y...

Océano Índico

El Índico es el tercer océano de la Tierra en cuanto a extensión: unos 73.600.000 kilómetros cuadrados, lo que equivale a alrededor del 20% de la superficie del planeta. Sus aguas se extienden entre los continentes de África, por el oeste; Asia, por el norte; y Oceanía, por el este. Al sur limita con el océano Glacial Antártico, sirviendo el paralelo 45º sur como frontera entre ambas masas de agua. Al sur de África, el meridiano 20º este marca su límite con el océano Atlántico; mientras que el meridiano 147º este lo separa del Pacífico. Su anchura entre los extremos sur de África y de Australia es de unos 10.000 km. La profundidad media del Índico es de 3.890 m. Su punto de mayor profundidad se encuentra en la fosa de Java, donde se alcanzan los 7.450 m. La salinidad de las aguas varía entre los 37 gramos de sal por cada 1.000 gramos de agua que aparecen en el mar Rojo y el golfo Pérsico, y los 32 gramos de sal por cada 1.000 gramos de agua que se dan en el noreste. El océano...

Ártico

El océano Glacial Ártico, ubicado alrededor del Polo Norte, es la extensión oceánica más pequeña del planeta. El océano Glacial Ártico o mar Ártico se extiende sobre una superficie acuática de más de catorce millones de kilómetros cuadrados en la región más septentrional de la Tierra. Dentro de él se incluyen, de este a oeste, diversos mares: el de Chukots, el de Siberia oriental, el de Laptev, el de Kara, el de Barents, el Blanco, el de Groenlandia y el de Beaufort. A veces se engloba también dentro de las aguas del Ártico a los mares de Bering y de Noruega. Una parte de las frías aguas árticas, las más cercanas al Polo Norte, permanecen heladas todo el año. El límite de los hielos permanentes viene marcado aproximadamente por la latitud de los 75º. La banquisa ártica se extiende en el invierno a todo el litoral septentrional de Norteamérica, toda la isla de Groenlandia a excepción del sur y el sureste, y todo el norte de Eurasia desde el estrecho de Bering hasta la península de...