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Estratovolcán

Tipo de volcán, también llamado estromboliano o mixto, que presenta similitudes con el volcán de escudo: acumulaciones de coladas de lava con un cráter central, si bien es más elevado y estrecho que aquél. Se diferencia también en el tipo de emisiones. Mientras que el volcán de escudo expulsa coladas líquidas de baja viscosidad que se extienden sobre amplias extensiones de terreno, las coladas del estratovolcán poseen un carácter menos fluido. Esta menor viscosidad provoca que sus erupciones vayan acompañadas de emisión de productos piroclásticos. Las erupciones de este tipo de volcanes reciben la denominación de estrombolianas. Las emisiones de magma (lava que aún conserva sus componentes gaseosos) se producen de forma intermitente, lo que causa que, tras cada una de las emisiones, el magma que se deposita sobre el cráter se solidifique. En consecuencia, la siguiente emisión debe romper ese obstáculo; por lo que al hacerlo provoca una explosión. En las emisiones posteriores el...

Géiser

Tipo de fuente hidrotermal caracterizado por la expulsión periódica al aire de chorros de agua caliente y vapor. Su nombre proviene de Geyser, nombre de una famosa fuente de este tipo emplazada en Islandia, el cual proviene a su vez del término islandés gjósa, “emanar”. La formación de un géiser requiere unas características hidrológicas muy precisas, por lo que no son muy abundantes. Se conocen unos mil en todo el planeta, casi la mitad de los cuales se encuentra ubicada en el parque nacional de Yellowstone, en los Estados Unidos. La emisión de agua caliente en un géiser se produce, como en cualquier otro tipo de fuente hidrotermal, por la entrada en contacto de agua que penetra en el terreno con rocas calentadas por el magma del subsuelo. Sin embargo, en el caso de los géiseres la vía de salida del agua caliente hacia la superficie consiste en un único conducto, el cual se llena gradualmente de agua. La temperatura del agua situada en la parte inferior del mismo sube más y más,...

Lava

Se denomina lava al material fundido de naturaleza viscosa que se expulsa al exterior en una erupción volcánica. Estos materiales líquidos de las erupciones volcánicas consisten básicamente en magma que ya ha liberado los gases que llevaba en disolución. Su temperatura ronda los 1.000 °C. Una vez en la superficie, esta lava desciende por las laderas del volcán en forma de regueros, al tiempo que se enfría, solidificándose, y da lugar a las llamadas coladas lávicas. Las coladas no suelen ser muy anchas, a lo sumo de unas docenas de metros, pero pueden alcanzar longitudes de varios kilómetros. Su extensión aumenta en relación inversa con la viscosidad de la lava; la más "ligera" fluye con más facilidad. Las coladas de lavas viscosas son de menor longitud, aunque tienen un mayor espesor. A medida que descienden por las laderas del edificio volcánico, el interior de los regueros de lava permanece caliente y fluido, mientras que la superficie, en contacto con la atmósfera, empieza a...

Magma

Profundizando en el interior del planeta se puede hallar una materia líquida, a menudo de alta viscosidad, conocida como magma. Básicamente, el magma puede definirse como una masa de roca fundida. Es necesario precisar que las rocas no poseen una temperatura de fusión definida. Son sus minerales constituyentes, con una composición química específica, los que la tienen. Una roca se compone de una mezcla de minerales. Por ello existe un intervalo de temperaturas en el cual se funde cada uno de estos minerales, para pasar del estado sólido al líquido. En consecuencia, es normal que en el magma haya fragmentos sólidos de roca y cristal en suspensión. El magma contiene también una fracción gaseosa disuelta, así como una parte de vapor de agua. Se han descubierto varios mecanismos para la formación del magma. Uno de los más frecuentes tiene lugar en las zonas activas de la litosfera: los límites entre placas, donde la continua fricción mutua calienta las rocas hasta fundirlas. Si,...

Piroclasto

A medida que el magma asciende por una chimenea volcánica y, en especial, cuando surge al exterior, parte de él experimenta una brusca solidificación. Al mismo tiempo, los gases que mientras había permanecido en estado líquido se hallaban disueltos en él son liberados súbitamente, lo que produce la rotura de esos materiales sólidos. De modo general, tales materiales sólidos se conocen como piroclastos, término derivado del griego y que significa "fragmento de fuego". Es habitual que los piroclastos presenten una serie de cavidades en su interior, llamadas vesículas, producidas por la repentina liberación de los gases. Estas vesículas los dotan de una estructura porosa. En algunos casos, fruto de su porosidad, los piroclastos resultan tan ligeros que flotan en el agua, como ocurre con la piedra pómez. Los piroclastos de caída son los que resultan eyectados al aire a causa de la erupción. A continuación, y dependiendo de su tamaño, caerán y se depositarán más o menos cerca del...

Volcán

Un volcán puede definirse como el área de la superficie terrestre (o, de manera extensa, también de otros planetas y satélites) en la que salen al exterior materiales procedentes de las zonas profundas de la corteza o el manto. Resulta necesario empezar diferenciando dos tipos de volcanes: fisurales y puntuales. Los primeros no responden al aspecto que comúnmente se asocia con las formaciones volcánicas: una elevación en forma de cono con una abertura en su parte superior. Los volcanes fisurales consisten, como su nombre sugiere, en una gran abertura o fisura alargada en el terreno por la que brota el magma. Los volcanes existentes bajo el mar, en las dorsales oceánicas, son a menudo de este tipo. Por su parte, los volcanes puntuales son los conocidos habitualmente, similares a una montaña y provistos de uno o varios cráteres. Están constituidos por unos elementos situados en la superficie y otros ocultos bajo tierra. Entre los elementos superficiales, lo primero que llama la...

Volcán de lodo

Accidente del terreno consistente en un cráter y un cono volcánico de escasa altura pero gran extensión. Salvo en casos aislados, no es debido a actividad volcánica, sino a la salida a la superficie de gases procedentes de yacimientos petrolíferos. Se conocen unos 700 volcanes de lodo en el mundo, de los cuales unos 300 se ubican en los alrededores del mar Caspio. Se pueden encontrar también en Venezuela, Colombia, Italia y, en general, en todos aquellos países con importantes reservas de petróleo. Los gases emanados del petróleo ascienden hacia la superficie y arrastran a su paso arcillas, más o menos hidratadas, que forman charcas en las cuales se puede apreciar a simple vista la salida de los gases en forma de burbujas. Si la arcilla se encuentra poco hidratada (es poco fluida) se forma una elevación en forma de cono; si está hidratada se formarán lagunas. La clasificación de estos volcanes se realiza basándose en su tipo de emisiones. Si predominan los hidrocarburos sobre la...

Volcán escudo

Tipo de volcán, también denominado hawaiano, caracterizado por su horizontalidad, careciendo de la tradicional estructura cónica. Sin embargo, a diferencia del volcán fisural, también horizontal, el hawaiano realiza sus emisiones por una abertura central o cráter. Se trata de un volcán con forma de meseta, de reducida altura y un gran diámetro en su base. Está constituido por la acumulación de coladas de lava fluida, de tipo básico y que gracias a su baja viscosidad se extiende sobre amplias superficies, a la vez que expulsa de forma lenta su contenido de gases. La fluidez del magma (lava que aún conserva sus componentes gaseosos) permite que durante su ascenso por la chimenea volcánica, los gases asciendan a mayor velocidad que la parte líquida, de modo que al alcanzar la boca del volcán se liberen de forma no explosiva. Las erupciones de este tipo de volcanes se conocen con el nombre particular de hawaianas y se desarrollan en dos fases. En la primera de ellas se emiten...

Volcán fisural

Tipo de volcán, también conocido como islándico, caracterizado por su relieve plano. Este es resultado de coladas de lava muy fluidas y de escaso contenido en gases, que se extienden a lo largo y ancho de amplias superficies, pudiendo llegar a 150 km de distancia del punto de emisión. Tales coladas son conocidas como basaltos de inundación, y la acumulación de las mismas, capa sobre capa, alcanza espesores tan notables como kilómetro y medio. En los volcanes fisurales, la boca de salida de las coladas se presenta en forma de grieta en el terreno, rectilínea o curvilínea, de recorrido más o menos amplio. En los casos en que las bocas de salida son múltiples, éstas aparecen alineadas. Debido a tal disposición, las erupciones de estos volcanes reciben la denominación particular de fisurales. Las erupciones fisurales se dan principalmente en los fondos oceánicos, produciéndose a través de las dorsales. Las coladas de basaltos de inundación, al solidificarse, contribuyen así a la...

Volcán hidromagmático

Tipo de volcán que tiene su origen en la penetración a través de fisuras del terreno de agua (oceánica o meteórica) en las cámaras subterráneas donde se almacena el magma. Al entrar en contacto con éste, el agua se vaporiza de forma brusca y se forman nubes de vapor a alta presión, lo bastante elevada como para provocar una erupción. Tal proceso fue el que tuvo lugar en 1883 en el volcán Perbuatan, en la isla de Krakatoa, en Indonesia, que ocasionó una de las mayores erupciones volcánicas de la historia. Equivalió a la explosión de 30 bombas atómicas e hizo desaparecer dos terceras partes de la isla. Un caso particular de erupción hidromagmática se produce cuando el magma entra en contacto con el nivel freático del terreno (mecanismo freatomagmático). Esto es, por ejemplo, lo que sucede en el Risco de la Concepción, en la isla de Palma (islas Canarias). El agua se vaporiza pero a la vez el magma se enfría y solidifica. Este último proceso resulta tan brusco que el magma sólido se...

Volcán peleano

Tipo de volcán en el que la lava (magma libre de sus componentes gaseosos) expulsada es tan viscosa que se solidifica durante su ascenso y tapona la chimenea de salida. En consecuencia, los gases desprendidos del magma se concentran y aumenta su presión. En busca de vías de salida, tales gases provocan la apertura de grietas en las laderas del volcán. Su salida a través de las mismas es de tipo explosivo y va acompañada de abundantes cantidades de lava incandescente. El volcán Mont Pelée, en la isla de Martinica, es el ejemplo más representativo y el que da nombre a este tipo de volcanes. Otros volcanes peleanos se encuentran en el archipiélago de Japón y en Java. En las erupciones de estos volcanes, llamadas peleanas, la expulsión de gases y lava por las grietas laterales del volcán puede conllevar la producción de coladas piroclásticas. Los piroclastos (bombas volcánicas, lapilli y cenizas volcánicas) no son en este caso lanzados hacia arriba por la erupción, sino que descienden...

Volcán submarino

Tipo de volcán en cuyas erupciones está ausente la vesiculación en la lava, una vez solidificada. Las altas presiones de los fondos oceánicos causan que los materiales gaseosos que la lava porta en disolución no puedan liberarse y formar las características vesículas que se producen en las erupciones en superficie. La alta presión y la baja temperatura del agua contribuyen a que la lava, al enfriarse, adopte una característica forma redondeada, recibiendo la denominación de lavas almohadilladas. Por otra parte, el rápido enfriamiento de la superficie de la lava causa que de la misma se desprendan partículas de vidrio volcánico. Las lavas almohadilladas suelen formar depósitos consolidados por este vidrio conocidos por el nombre de hialoclastitas. En los casos en que las erupciones submarinas se producen a escasa profundidad pueden hacerse patentes por el lanzamiento de fragmentos sólidos y la expulsión de gases más allá de la superficie. Sin embargo, si las erupciones tienen lugar...

Volcán vesubiano

Tipo de volcán caracterizado por la emisión de magmas muy viscosos, de rápida solidificación. Esto causa que tras cada erupción se cree una costra de lava (magma que se ha desprendido de sus componentes gaseosos) sobre el cráter, costra que en la siguiente erupción es destruida de forma explosiva. En todo lo anterior es similar al volcán de tipo vulcaniano, si bien el vesubiano supera a aquél en cuanto a la violencia de sus erupciones. Las erupciones de este tipo de volcanes reciben la denominación de plinianas, en honor al escritor e investigador romano Plinio el Joven, quien en el año 79 de nuestra era presenció y reflejó por escrito en sus Epístolas la violenta erupción del volcán Vesubio a causa de la cual fue sepultada la ciudad de Pompeya. Dada la alta viscosidad y acidez del magma expulsado por este tipo de volcanes, los componentes gaseosos del mismo no llegan a liberarse de modo gradual y calmado durante su ascenso, sino que lo hacen de forma explosiva una vez que el magma...

Volcán vulcaniano

Tipo de volcán caracterizado por la emisión de magmas muy viscosos, de rápida solidificación. Esto causa que tras cada erupción, se cree una costra de lava (magma que se ha desprendido de sus componentes gaseosos) sobre el cráter, costra que en la siguiente erupción se destruye de forma explosiva. Tales explosiones van acompañadas de la formación de las temibles coladas piroclásticas. Volcanes de este tipo son el Etna en Sicilia y el Vulcano en Lípari. Las erupciones características de estos volcanes reciben la denominación particular de vulcanianas. Son de gran violencia y conllevan la emisión de abundante material piroclástico: bombas volcánicas, lapilli y cenizas volcánicas. Las bombas volcánicas son masas de lava coagulada, aproximadamente esféricas, que llegan a los 30 cm de diámetro. Son el resultado de la solidificación en el aire de pociones de lava lanzadas a gran altura por la explosión. Los lapilli son partículas de lava menores que las bombas volcánicas, de entre 4 y 25...