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Alcaloides

Sustancias nitrogenadas de carácter básico, que se encuentran en diversos vegetales y que, químicamente, son derivados complejos de la pirina y de la quinoleína. En su mayoría, son sólidos cristalinos, de sabor amargo y con actividad óptica. Su basicidad les permite reaccionar con los ácidos, originando así unas sales insolubles en agua, pero solubles en diversos disolventes orgánicos. Tienen efectos fisiológicos en el hombre, ya que actúan sobre el sistema nervioso, central o periférico. En ocasiones, son estimulantes, como es el caso de la cocaína, pero en otras, como, por ejemplo, la morfina, son depresoras. Estas propiedades eran ya conocidas empíricamente desde tiempos antiguos; un ejemplo de ello es la masticación de hojas de coca que realizaban los indios del altiplano para combatir la fatiga. La mayoría de los alcaloides son tóxicos, por lo que su ingestión a ciertas dosis puede ser letal. Un remedio contra ellos es el tanino, sustancia que les hace precipitar y, por lo...

Algas

Tradicionalmente encuadradas en el reino vegetal, las algas han perdido en la actualidad rango sistemático en lo que a su clasificación biológica se refiere, puesto que incluyen especies unicelulares y pluricelulares, pertenecientes a diferentes reinos y a distintos phyla o troncos, es decir, que forman un grupo polifilético que no guarda correlación con las relaciones filogenéticas propias de la moderna taxonomía. No obstante, se continúan considerando como entidades unitarias en virtud de su importancia para el estudio de la ecología del medio acuático. Las algas son seres unicelulares y pluricelulares que viven predominantemente en el agua, tanto salada como dulce, y que están provistos de clorofila y, en consecuencia, realizan la función fotosintética. Además de clorofila, las algas contienen muchos otros pigmentos, que en ocasiones la enmascaran y que dan lugar a la diferenciación de las algas verdeazuladas, doradas, pardas, rojas, verdes, etc., lo que constituye la base de su...

Angiospermas (Angiospermae)

Grupo filogenético de plantas vasculares espermatofitas cuya semilla está protegida por un fruto. Poseen además flores, estructuras que aumentan mucho las posibilidades de éxito en la reproducción. Están adaptadas a más ambientes que las gimnospermas y su sistema vascular es mucho más desarrollado que los de otras plantas. Provistos de flores y frutos, son los vegetales más evolucionados aunque dependen de la polinización para su reproducción; en ésta, la semilla, que está protegida por el ovario, da lugar al fruto. Las angiospermas están agrupadas en una única división, Anthophyta o Magnoliophyta, dividida en dos grupos, monocotiledóneas y dicotiledóneas, que se distinguen por el número de hojas primarias o cotiledones de la semilla. Estos dos grupos también se distinguen por la venación de las hojas y por el número de partes florales de la planta. Monocotiledóneas. Poseen una semilla formada por una sola hoja modificada o cotiledón y su flor tiene tres divisiones o múltiplo de...

Arbustos

Uno de los grupos, junto con los árboles y las hierbas, en los que se clasifican las plantas verdes superiores según su tamaño. Se trata de plantas con tallos leñosos múltiples ramificados desde el mismo suelo y que, generalmente, no superan los cuatro o cinco metros de altura. Si son muy pequeños, de no más de treinta centímetros, suelen ser denominados matas arbustivas o subarbustos. Algunas especies que normalmente son arbustos pueden crecer como árboles, es decir, con un solo tallo ramificado a cierta altura del suelo. Es el caso de algunas especies de Quercus. Los arbustos pueden ser de hoja caduca o perenne y la mayoría son plantas fanerógamas o espermatofitas, es decir, plantas que se reproducen por flores. Presentan una gran adaptación a cualquier tipo de clima y de suelo, por lo que están presentes en todo el mundo. Entre las variedades de plantas que crecen como arbustos se pueden citar el acanto, la azalea, el rosal, la camelia, el aligustre, el boj, el hibisco, la...

Ascomicetos (Ascomycota)

Grupo filogenético del reino Fungi, y que engloba a hongos unicelulares −como las levaduras− y filamentosos. Es la más grande de las cuatro divisiones tradicionales de los hongos. Su ciclo comienza cuando una espora haploide germina, dando lugar a un gametofito capaz de formar gametangios masculinos (anteridios) y femeninos (ascogonios). Cuando los gametangios se ponen en contacto, los núcleos del anteridio pasan al ascogonio, donde se reúnen por parejas con los núcleos femeninos, pero no se fusionan. El ascogonio desarrolla hifas a las que migran las parejas de núcleos. Estas hifas, que reciben el nombre de hifas ascógenas, constituyen el esporofito. Las parejas de núcleos se dividen simultáneamente, apareciendo después tabiques transversales que dan lugar a células provistas de un núcleo femenino y otro masculino. En este ciclo se produce un gametofito haploide y dos esporofitos, uno haploide −el ascogonio− y otro constituido por cada hifa ascógena, donde una de las células es...

Asteráceas

Familia de plantas, también denominadas compuestas. Mayoritariamente se trata de plantas herbáceas, aunque la familia también comprende varios arbustos. Pueden ser caducifolias o perennifolias, y se distribuyen por todo el mundo, con mayor presencia en zonas templadas y tropicales. Existen unos novecientos géneros, que agrupan a más de veinte mil especies. Las hojas de las asteráceas pueden ser muy variadas, compuestas o simples; el tallo suele ser herbáceo, y las flores, pequeñas, se encuentran agrupadas en capítulos colocadas en torno a un receptáculo; la corola puede adoptar distintas formas. El fruto es un aquenio que en muchas de las especies de esta familia está coronado por un vilano. Entre los géneros y especies más representativos de la familia de las asteráceas se encuentran:. - Las Anthemis, a las que pertenece la popular margarita. - Las Aquileas, entre las que se encuentra la milenrama, planta medicinal con gran cantidad de pequeñas flores agrupadas en corimbos de...

Basidiomicetos (Basidiomycota)

Grupo filogenético integrada en el reino Fungi. Engloba a los hongos más grandes, los cuales se caracterizan por su órgano formador de esporas, el basidio. Su ciclo es parecido al de los ascomicetos. Los basidiomicetos se dividen en dos clases, que se distinguen por la presencia o ausencia de tabiques en los basidios. Los heterobasidiomicetos presentan basidios tabicados, y están representados por las royas, los carbones o tizones y los hongos gelatinosos. Las royas, entre las que se encuentra la roya del trigo (Pyccina graminis), son parásitos vegetales. Los tizones son también parásitos vegetales que se caracterizan por la formación de esporas en forma de polvo negro. Algunos ejemplos son el carbón del maíz (Ustilago maydis) y el carbón del trigo (Ustilago tritici). Los hongos gelatinosos son saprófagos y suelen vivir sobre la madera, acelerando su putrefacción. Un género representativo es Tremella. Los homobasidiomicetos tienen basidios sin tabicar. Están representados por los...

Betuláceas

Familia de plantas que pueden presentar forma de árbol o de arbusto. Pertenecen a las plantas angiospermas (plantas con flor) dicotiledóneas (semillas con dos cotiledones u hojas embrionarias). Poseen hojas simples y alternas, flores monoicas (con estructura diferenciada de ambos sexos, masculino y femenino) y hoja caduca. Su hábitat natural son las zonas templadas del hemisferio norte. Pertenecen a esta familia unas ciento cincuenta especies agrupadas en seis géneros, entre los que destacan los siguientes:. - Los alisos (género Alnus), árboles con una altura entre diez y veinte metros, de copa abovedada, frecuentes en bosques de ribera y zonas húmedas. Su madera se utiliza para la fabricación de instrumentos musicales. - Los abedules (género Betula), árboles esbeltos de tamaño variable, presentes tanto en Eurasia, como en América del Norte. Los abedules han tenido tradicionalmente muchas aplicaciones: su madera, de color claro en muchas especies, es muy utilizada para la...

Biodiversidad

La noción de biodiversidad se asocia a la variedad del acervo genético de nuestro planeta, tanto en lo que se refiere a la cantidad de especies que existen, bien a nivel global o bien en áreas o ecosistemas determinados, como en lo que respecta a las diferencias genéticas presentes en una especie concreta. Es sin embargo la primera de estas acepciones la que ha adquirido reconocimiento en el ámbito general de las ciencias ambientales. Como todo concepto ecológico, la biodiversidad presenta múltiples factores que influyen en su ámbito, dado lo elevado del número de interrelaciones que se establecen entre los distintos constituyentes bióticos y abióticos de los ecosistemas. No obstante, cabe reseñar algunos de especial significación. Los estudios especializados efectuados al efecto han confirmado que la biodiversidad es uno de los elementos de mayor importancia para preservar la integridad de los diferentes entornos ambientales, tanto de catástrofes naturales como de las crecientes...

Biología molecular

La biología molecular es la rama de la ciencia biológica encargada del estudio de los procesos que tienen lugar en los seres vivos a nivel molecular, que en la actualidad presentan una práctica integración con los ámbitos de investigación de la bioquímica y la genética. Se trata de una disciplina científica cuyas premisas se comenzaron a fraguar en la década de 1930, con el desarrollo de técnicas como la cristalografía de rayos X y las primeras experiencias en microscopia electrónica, que permitían acceder a la observación de los niveles más íntimos de la estructura química de los seres vivos. Desde entonces se sucedieron los avances tecnológicos que permitieron la configuración de numerosas técnicas específicas de la biología molecular. Todas ellas tienen como objetivo identificar, aislar y manipular los componentes moleculares de las células y los organismos vivos. A modo de referencia, pueden mencionarse entre las más utilizadas modernamente la reacción en cadena de la...

Biotecnología agrícola

La intervención del ser humano en la mejora de las condiciones y los rendimientos de los cultivos agrícolas es algo inherente a la propia actividad agrícola desde sus orígenes. No obstante, la moderna agronomía, y muy especialmente la parte de la misma relacionada con la ingeniería genética, ha configurado un área que se ha dado en llamar biotecnología agrícola, que define toda una serie de técnicas y procedimientos basados en la incorporación de mejoras a la dotación genética de las especies cultivadas. La agronomía tradicional basó durante siglos la consecución de avances en las características de las plantas en el cruzamiento e hibridación de especies afines, la selección de las mejor adaptadas y el sucesivo perfeccionamiento de éstas a través de nuevos cruzamientos y combinaciones. No obstante, el desarrollo de la genómica y la secuenciación del genoma de algunas plantas de cultivo masivo, como la del arroz, obtenida en 2002, abrió nuevos cauces a esta disciplina. Mediante la...

Briofito (organización morfológica)

Los briofitos, tercer nivel de organización morfológica vegetal, son organismos entre los talofitos y los pteridofitos, subnivel de los organismos cormofitos. Con los primeros comparten el hecho de que sus tejidos no son verdaderos; con los últimos, el ciclo de reproducción alternante. Crecen a partir de una sola célula apical, que puede formar ramificaciones y dar lugar al cuerpo vegetativo, a través del cual absorben agua. Dependen de ésta para su reproducción, por lo que viven en ambientes muy húmedos; sin embargo, no mueren si se desecan. En los briofitos más desarrollados aparecen estructuras análogas a las raíces (rizoides), los tallos (cauloides) y las hojas (filoides). Aunque son estructuras muy simples, en ocasiones los cauloides poseen tejidos conductores simples en la parte central y tejidos parenquimáticos en la periferia. Poseen un órgano reproductor femenino que se denomina arquegonio y su ciclo de reproducción es alternante: varían dos generaciones, una haploide...

Briofitos (Briophyta)

División filogenética del reino Plantae que agrupa a un conjunto de plantas verdes no vasculares (embriofíticas), terrestres y fotosintéticas, con características intermedias entre las algas talofíticas y las plantas superiores o cormofitas. Tienen clorofila a y b, y otros pigmentos como los carotenoides. Poseen paredes de celulosa, sin lignina, y células especializadas en el transporte de nutrientes, aunque carecen de auténticos tejidos conductores. Se reproducen por alternancia de generaciones. Una característica de esta división es que el esporofito vive dependiente del gametofito, que es la fase que predomina, la planta que se ve. Este gametofito no tiene raíz, tallo ni hojas verdaderas, pero sí estructuras análogas llamadas rizoides, cauloides y filoides, respectivamente, que realizan las funciones de estos órganos. El gametofito, o fase haploide, tiene anteridios y arquegonios, donde se forman los espermatozoides y los óvulos. Tras la fecundación (dependiente del agua) y...

Cactus

El de cactus o cacto es el nombre genérico de numerosas plantas xerófilas, es decir, adaptadas a condiciones de aridez, que conforman la familia de las cactáceas y que presentan características morfológicas especiales derivadas precisamente de la línea evolutiva de adaptación a la sequedad. Por su forma similar en ocasiones se incluyen entre ellos algunos miembros de otras familias, sobre todo de la de las euforbiáceas. Se distinguen más de mil especies diversas de cactos, que presentan tallos gruesos, carnosos y, en muchas especies, con costillas longitudinales. Las hojas están transformadas en espinas y quedan recubiertas de una sustancia cérea que hace disminuir la transpiración a través de ellas. Las células de la planta presentan una conformación esponjosa que favorece el almacenamiento de agua en el llamado parénquima acuífero. Las flores, casi siempre grandes y muy vistosas, suelen tener una duración muy breve. Por su parte, las raíces son largas, generalmente profundas y...

Cereal

Los cereales son plantas pertenecientes en su gran mayoría a la familia de las gramíneas, caracterizadas por presentar semillas susceptibles de ser molidas para obtener harinas de diferentes tipos y que constituyen una de las bases esenciales de la alimentación, tanto humana como animal. La noción de cereal no se relaciona directamente con el ámbito botánico, sino más bien con el agronómico, y, de hecho, su propio nombre deriva de la diosa romana de la agricultura, Ceres, y de las celebraciones que en su honor se convocaban, las Cerealia. Se trata de plantas herbáceas cuyo ciclo vital puede comprender uno o dos años y en las que las semillas se agrupan en espigas, diferentes en forma y tamaño según las especies. Los principales cereales son el trigo, el arroz, el maíz, el centeno, la cebada, la avena, el sorgo y el mijo, todos ellos de la familia de las gramíneas. Cabe reseñar otros de cultivo minoritario, como el alforfón, integrado en la familia de las poligonáceas. Debido a sus...

Ciclo biogeoquímico

Los ciclos biogeoquímicos comprenden el conjunto de transformaciones que sufren los elementos químicos implicados en los procesos vitales, en su transición del medio inerte, o abiótico, a los seres vivos, el medio biótico, y de ellos de nuevo al entorno carente de actividad biológica. El primero de dichos ciclos es el del carbono, elemento esencial para los procesos vitales, ya que forma parte de los principales grupos de compuestos orgánicos, es decir, constitutivos de la vida: carbohidratos, lípidos, proteínas y ácidos nucleicos. Junto a estos compuestos, el carbono está también presente en la naturaleza formando otras combinaciones, como el dióxido de carbono atmosférico o los carbonatos disueltos en aguas tanto saladas como dulces o existentes en numerosos minerales de la corteza terrestre. El flujo entre estas diversas presencias de este elemento, fundamental para la consecución de los procesos vitales, es el ciclo biogeoquímico del carbono. Transformaciones análogas...

Cigomicetos (Zygomycota)

Grupo filogenético encuadrado en el reino Fungi que engloba a hongos terrestres saprófagos en la mayoría de los casos, aunque también pueden ser parásitos de plantas, de animales o de otros hongos. Sus micelios están formados por hifas sin tabiques transversales. Los cigomicetos se reproducen mediante esporas. Cuando una espora haploide cae en un sustrato sobre el que puede germinar forma una serie de filamentos o hifas, algunos de los cuales presentan en su extremo esporangios esféricos que, por fragmentación, dan lugar a esporas esféricas y plurinucleadas, que se liberan cuando el esporangio se rompe. Estos hongos también presentan un ciclo de reproducción sexual. Pueden desarrollar dentro del micelio filamentos masculinos y femeninos. Dichos filamentos portan los gametos, que se fusionan formando un cigoto diploide, el cual, por meiosis, da lugar a una espora (cigospora). La cigospora tiene una membrana gruesa que le permite permanecer en estado latente hasta que las...

Clorofitos (Chlorophyta)

Grupo filogenético embriofítico del reino Plantae. Dentro de esta división se engloban las algas verdes, la mayoría de las cuales son dulceacuícolas, aunque se pueden encontrar especies marinas, terrestres, arborícolas, etc. Estas algas tienen representantes de casi todos los tipos de organización, pudiéndose encontrar pequeñas algas unicelulares, algas filamentosas simples o ramificadas y algas aún más complejas cuyo aspecto externo se asemeja bastante al de las plantas superiores, debido a sus talos foliáceos y a su color verde. Su polisacárido de reserva es el almidón, que se produce en gránulos dentro de los cloroplastos. En este grupo se pueden observar desde las formas más sencillas de reproducción sexual a las más complejas. La mayoría de las algas verdes tienen un ciclo haploide. Después de la meiosis del cigoto se generan cuatro esporas haploides que forman los talos masculinos y femeninos. En otras ocasiones se produce una auténtica alternancia de generaciones, en la...

Coníferas

Las coníferas conforman una clase diferenciada dentro de las plantas gimnospermas, gran grupo que engloba a aquellas que presentan órganos reproductores femeninos al descubierto y que no llegan a formar una cavidad cerrada, como sucede en las angiospermas. El rasgo común a todas las coníferas es que las flores femeninas se agrupan en inflorescencias leñosas a las que se denomina conos. En conjunto, las coníferas son árboles o arbustos en su mayor parte perennifolios, con troncos en general rectos y copa de forma piramidal o alargada, como en el abeto o el ciprés. Estos son rasgos generales que cuentan con las correspondientes excepciones. Así, el alerce y el ciprés de los pantanos son coníferas caducifolias; el enebro puede tener el tronco retorcido, y la cima de ciertas especies de pinos y araucarias puede ser de forma apaisada. Todas las coníferas, excepto el tejo, presentan órganos productores de resina, líquidos densos untuosos y aromáticos que protegen de la acción de...

Cormofito

Nivel de organización morfológica vegetal que agrupa a las plantas vasculares, los helechos (pteridofitas) y las plantas con semillas o espermatofitas. Son organismos pluricelulares en los que la especialización celular ha dado lugar a la formación de tejidos y órganos, que constituyen un cuerpo vegetativo llamado cormo. El cormo está formado por tres órganos principales: la raíz, a través de la cual los cormofitos absorben agua y nutrientes; el tallo, que conduce el agua por la planta y da sostén a la misma; y las hojas, con estructuras especializadas en el intercambio gaseoso, como los estomas, y en evitar la pérdida de agua, como la cutícula. Los organismos que presentan el nivel de organización cormofítico son vegetales terrestres capaces de regular su contenido hídrico; no dependen del agua porque han desarrollado mecanismos contra la desecación. La aparición del tallo, raíz y hojas especializadas permitió la colonización por parte de los vegetales del medio terrestre.